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Datos de la Vía Láctea PDF Imprimir E-Mail
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Escrito por Pedro Díaz   
domingo, 11 de septiembre de 2011
Presentamos diez datos interesantes sobre nuestra galaxia, la Vía Láctea.

1.- Tiene forma lenticular
La Vía Láctea es un disco de unos 120.000 años luz de diámetro (para más detalles véase este enlace), con un núcleo central cuyo diámetro es de 12.000 años luz. El disco dista mucho de ser perfectamente plano según se puede apreciar en la figura adjunta. ¿Por qué tiene forma lenticular? Dos de nuestras galaxias vecinas, la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes han estado en competencia de fuerzas con la materia oscura presente en la Vía Láctea como si se tratara del juego de la Guerra de las Galaxias. Al jalar se establece una especie de frecuencia oscilatoria que tira del gas hidrógeno (que la Vía Láctea contiene en gran cantidad). Aquí hay un artículo en profundidad acerca de cómo nuestra galaxia adquiere esta deformación.

Vía Láctea

Imagen de la Vía Láctea con su forma lenticular.[ NASA/APOD]


2.- Posee un halo, pero no se puede apreciar directamente

La Vía Láctea posee un halo de materia oscura que constituye más del 90% de su masa total. Sí, el 90%, esto quiere decir que todo lo que podemos ver a simple vista o mediante telescopios, representa menos del 10% de su masa. Ahora bien, no es como los halos que aparecen en los dibujos animados. Este halo, realmente es invisible, aunque sabemos que existe mediante las simulaciones realizadas en las que la Vía Láctea presenta un gran parecido y en las que se puede apreciar la rapidez con que las estrellas orbitan en el interior del disco galáctico alrededor de su centro. Cuanto más masivas son, más rápidas describen su órbita. Si admitimos que la galaxia está compuesta únicamente por la materia que podemos ver, entonces obtendríamos para las estrellas una velocidad de rotación muy inferior de la que debería ser, por cuya razón, el resto ha de ser necesariamente la esquiva “materia oscura”, o materia que únicamente interactúa gravitacionalmente (hasta donde sabemos) con la “materia normal”.

Podemos ver algunas imágenes de la distribución probable de la materia oscura en nuestra galaxia en el Proyecto de la Vía Láctea.

3.- Tiene más de 200.000 millones de estrellas

Dentro del conjunto de galaxias, la Vía Láctea tiene una masa intermedia. La mayor galaxia conocida, la IC 1101 tiene más de 100 billones de estrellas y otras grandes galaxias pueden tener más de 1 billón de estrellas. Galaxias más pequeñas como la Gran Nube de Magallanes anteriormente citada podría tener alrededor de 10 mil millones de estrellas y nuestra Vía Láctea posee entre 200 y 400 mil millones de estrellas, pero cuando miramos al cielo por la noche, lo máximo que podemos observar desde cualquier lugar de la Tierra son 2.500. Pero esta cifra no es invariable, puesto que nuestra Vía Láctea está perdiendo estrellas constantemente mediante las supernovas o se están creando nuevas a razón de unas siete por año.

Vía Láctea



4.- Es realmente polvorienta y gaseosa.

Esto no se puede apreciar con la mera observación, pero la Vía Láctea está llena de polvo y gas. Y, cuando afirmo que está llena de polvo, quiero decir que solo podemos ver unos 6.000 años luz del disco de nuestra galaxia en el espectro visible teniendo presente que su diámetro es de unos 100.000 años luz. El polvo y el gas constituyen nada menos que el 10-15% de la “materia normal”, perteneciendo el resto a las estrellas. El espesor de la nube de polvo impide el paso de la luz visible, pero la luz infrarroja si puede atravesarla, razón por la cual los telescopios infrarrojos como el Telescopio Espacial Spitzer constituyen una herramienta muy valiosa para la cartografía y el estudio de la galaxia. El Spitzer sí puede ver a través del polvo y nos puede proporcionar imágenes extraordinariamente claras, de lo que está sucediendo en el núcleo de nuestra galaxia y en las regiones de formación de estrellas.

5.- Está compuesta de otras galaxias

La Vía Láctea no fue siempre como es ahora, una hermosa espiral barrada. Se transformó en su tamaño y forma actual devorando otras galaxias. Y aún hoy lo está haciendo con la Galaxia Enana Can Mayor, la más cercana a la Vía Láctea puesto que sus estrellas están siendo añadidas al disco de la Vía Láctea, y en el pasado también ha consumido otras en su larga historia, como la Galaxia Enana de Sagitario.

6.- La imagen que hayas podido ver de la Vía Láctea vista desde arriba, una de dos, o es otra galaxia o se trata de una interpretación artística.

Nosotros aún no hemos podido obtener una imagen de la Vía Láctea desde arriba, porque estamos en el interior del disco galáctico, a unos 26.000 años luz de su centro. Esto quiere decir que ninguna hermosa imagen que puedas ver de una galaxia espiral con sus elegantes brazos puede ser la Vía Láctea, o se trata de otra galaxia espiral o es la interpretación de algún artista. La pretensión de obtener la imagen de la Vía Láctea vista desde arriba, constituye un largo camino, un camino muy lejano; sin embargo, esto no significa que no podamos obtener imágenes impresionantes de la misma desde nuestro punto de observación.

7.- Hay un agujero negro en su centro.

La mayoría de las galaxias poseen un agujero negro supermasivo en su centro y la nuestra no constituye una excepción. El centro de nuestra galaxia se denomina Sagitario A (Sgr A), y alberga un agujero negro con una masa de 40.000 soles con un diámetro de 22,5 millones de km, (aproximadamente el tamaño de la órbita de Mercurio). Pero esto es solo el agujero negro en si, toda la masa que está intentando entrar en él, que se denomina disco de acreción, forma un disco que tiene la masa de 4 millones de soles y podría caber en su interior la órbita de la Tierra. Aunque al igual que otros agujeros negros, Sgr A trata de consumir todo lo que se le acerque, y también se ha detectado formaciones estelares en sus proximidades.

8.- Es casi tan antigua como el Universo.

La estimación más reciente de la edad del Universo es de 13.700 millones de años aproximadamente. Nuestra Vía Láctea tiene alrededor de unos 13.600 millones de años ± 800 millones de años. Las estrellas más viejas de nuestra galaxia se encuentran en los cúmulos globulares, y la edad de la galaxia se determina tomando la edad de estas estrellas y extrapolándola con la edad de las que le precedieron. Aunque algunos de los constituyentes de la Vía Láctea han existido desde hace mucho tiempo, el disco y el núcleo no se formaron hasta hace unos 10-12.000 millones de años aunque el núcleo se pudo haber formado antes que el resto de la galaxia.

9.- Forma parte del supercúmulo de Virgo, una agrupación de galaxias a 150 millones de años luz.

Aún a pesar de ser tan grande, la Vía Láctea forma parte de una estructura todavía mucho mayor denominada supercúmulo. Los supercúmulos son agrupaciones de galaxias a escalas mucho mayores (de cientos de millones de años luz). Entre estos supercúmulos existen grandes vacíos donde cualquier viajero espacial encuentra muy pocas galaxias o materia en su camino. Nuestros vecinos más cercanos son la Gran y la Pequeña Nube de Magallanes y la Galaxia de Andrómeda (la galaxia espiral más cercana) junto con alrededor de otras 30 galaxias que integran lo que se denomina Grupo Local. Pero conforme nos alejamos, a escalas de cientos de millones años luz, la Vía Láctea se aprecia como solo una pequeña parte de una agrupación mayor de galaxias de 150 millones de años luz de diámetro llamada Supercúmulo de Virgo.

10.- Está en movimiento.

La Vía Láctea junto con su contenido se está moviendo a través del espacio y pone en ridículo cualquier cosa de nuestra vida cotidiana con la que se pudiera comparar su velocidad. La Tierra se mueve alrededor del Sol, el Sol alrededor de la Vía Láctea y esta forma parte del Grupo Local, el cual también se mueve respecto a la Radiación Cósmica de Microondas (cosmic microwave background (CMB)), la radiación remanente después del Big Bang la cual constituye un punto de referencia apropiado cuando se trata de determinar la velocidad de las cosas en el Universo. Se ha calculado que el Grupo Local de galaxias se mueve en relación al CMB a unos 600 km/s (2,2 millones km/h) lo cual es bastante rápido.

Para conocer muchas más curiosidades sobre nuestra Vía Láctea, visite la Guía del Espacio, y escuche el Episodio de Astronomía relacionado con la Vía Láctea, o bien visite la Exploración y Desarrollo del Espacio, (Exploration and Development of Space) en SEDS y aquí encontrará algunos detalles referentes a los agujeros negros.

Fuente: Universe Today y SEDS.org.
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Modificado el ( domingo, 11 de septiembre de 2011 )
 
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