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Descubren el primer planeta que orbita a dos estrellas PDF Imprimir E-Mail
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Escrito por Pedro Díaz   
sábado, 17 de septiembre de 2011
La existencia de un mundo con una doble puesta de Sol tal como se vio en la película La Guerra de las Galaxias hace treinta años, es ahora un hecho científico. La misión Kepler de la NASA ha realizado la primera detección indiscutible de un planeta circumbinario, es decir, la de un planeta orbitando dos estrellas, a 200 años luz de la Tierra.

Planeta extrasolar

Donde el Sol se pone dos veces: La misión Kepler de la NASA ha descubierto un mundo en el que dos soles se sitúan en el horizonte en vez de uno (NASA / JPL-Caltech)



A diferencia de Tatooine (*) de La Guerra de las Galaxias, el planeta es frío, gaseoso y no parece que pueda albergar vida, pero el descubrimiento viene a demostrar la diversidad de planetas en nuestra galaxia. La investigación anterior dejó entrever la existencia de planetas circumbinarios, pero una confirmación clara resultó difícil de conseguir. Kepler detectó dicho planeta, designado como Kepler 16 b mediante la observación de los tránsitos, en donde el brillo de una estrella se atenúa cuando un planeta pasa por delante de ella.

“Este descubrimiento viene a confirmar la existencia de una nueva clase de sistemas que podrían albergar vida” ha manifestado William Borucki, investigador principal del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. “Dado que la mayoría de las estrellas de nuestra galaxia forman parte de sistemas binarios, esto viene a significar que las oportunidades para la vida son mucho mayores que si los planetas se establecieran únicamente alrededor de estrellas individuales. Este importante descubrimiento confirma una teoría que los científicos han sostenido durante décadas, pero que no había podido ser demostrada hasta ahora”.

Un equipo de investigación dirigido por Laurance Doyle del Instituto SETI en Mountain View, California, utilizó información del Telescopio Espacial Kepler, el cual midió las disminuciones de brillo en más de 150.000 estrellas en busca de planetas en tránsito. Kepler constituye la primera misión de la NASA capaz de encontrar planetas del tamaño de la Tierra, en o cerca de, la “zona habitable”, (región de un sistema planetario donde puede existir agua líquida en la superficie del planeta que lo orbita).

Los científicos detectaron el nuevo planeta en el sistema Kepler-16, un par de estrellas que se eclipsan mutuamente, observadas desde la Tierra. Cuando la estrella más pequeña pasa por delante de la estrella mayor se produce un eclipse primario, y se produce uno secundario a la inversa, es decir, cuando es eclipsada la estrella más pequeña por la mayor.

Posteriormente, los astrónomos observaron que el brillo del sistema diminuía incluso cuando las estrellas no se eclipsaban entre si, dejando entrever la existencia de un tercer cuerpo. La atenuación adicional del brillo denominado eclipse terciario o cuaternario reaparecía a intervalos irregulares de tiempo, indicando que las estrellas se encontraban en posiciones diferentes en sus órbitas cada vez que pasaba el tercer cuerpo. Esto evidenciaba que el tercer cuerpo orbitaba no a una, sino a ambas estrellas en una órbita de circunvalación.

El tirón gravitatorio de las estrellas determinado por los cambios en sus tiempos de eclipse, era un buen indicador de la masa del tercer cuerpo. Pero únicamente se detectó una ligera fuerza gravitacional lo que indujo a pensar que sólo podría ser ocasionada por una masa pequeña. Los hallazgos están descritos en un nuevo estudio publicados el 16 de septiembre en la revista Science.

“La mayor parte de lo que sabemos acerca del tamaño de las estrellas procede de los sistemas de eclipses binarios, y sobre el tamaño de los planetas procede del tránsito de los mismos”, manifestó Doyle, quien también es autor principal y científico colaborador de la misión Kepler. “Kepler- 16 combina lo mejor de ambos mundos, eclipses estelares y tránsitos planetarios en un solo sistema”.

El descubrimiento confirma que Kepler 16 es un mundo frío e inhóspito, del tamaño de Saturno y se cree que está hecho de roca y gas al 50 % aproximadamente. Las estrellas que lo componen son más pequeñas que nuestro Sol, siendo una de ellas el 69 % aproximadamente de su masa y la otra el 20 %. Kepler 16-b órbita alrededor de ambas estrellas cada 229 días, periodo similar a los 225 días de Venus, pero se encuentran fuera de la zona habitable del sistema donde podría existir agua líquida en su superficie puesto que ambas estrellas son más frías que nuestro Sol.

“Cuando trabajamos en el cine, a menudo nos imponen la tarea de crear algo nunca visto antes”, manifestó John Knoll supervisor de efectos especiales de Industrial Light & Magic, una división de Lucasfilm Ltd., en San Francisco. “Sin embargo, la mayoría de las veces los descubrimientos científicos resultan ser más espectaculares que cualquier cosa que podamos imaginar. No hay duda de que estos descubrimientos influyen e inspiran a los narradores de fantasías. Su existencia sirve como motivo para sueños más fantásticos y abren nuestras mentes a nuevas posibilidades más allá de los que creemos que sabemos”.

Para información adicional acerca de la misión Kepler visiten: Kepler

Fuente: Science Daily

N. del T.:

(*)Tatooine es un planeta de la película La Guerra de las Galaxias. Su nombre proviene de la región tunecina Tataouine, donde se rodaron algunas escenas de esta serie cinematográfica.
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