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Los astrónomos descubren que existe materia orgánica compleja por todo el Universo PDF Imprimir E-Mail
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Escrito por Pedro Díaz   
domingo, 30 de octubre de 2011
En un artículo publicado en la revista Nature, los astrónomos afirman que compuestos orgánicos de una sorprendente complejidad están presentes a través de todo el Universo. Estos resultados dan a entender que los compuestos orgánicos complejos no son del dominio exclusivo de la vida, sino que también pueden ser hechos de forma natural por las estrellas.

M42

Espectro procedente del Observatorio Espacial de Infrarrojos superpuesto a una imagen de la Nebulosa de Orión donde se han encontrado estos compuestos Orgánicos Complejos. (Imagen cortesía de la Universidad de Hong Kong /Fondo: imagen del Hubble, cortesía de C.R. O'Dell y S.K. Wong de la NASA, (Rice University)).


El profesor Sun Kwok y el Dr Yong Sank de la Universidad de Hong Kong, muestran que las sustancias orgánicas habitualmente presentes en todo el Universo contienen una mezcla de compuestos aromáticos (en forma de anillo) y alifáticos (en forma de cadenas). Los compuestos son tan complejos que sus estructuras químicas se asemejan a las existentes en el carbón y en el petróleo. Dado que el carbón y el petróleo son restos de una vida arcaica, se cree que este tipo de materia orgánica procede únicamente de organismos vivos. El descubrimiento del equipo sugiere que los compuestos orgánicos complejos pueden ser sintetizados en el espacio incluso cuando no existan formas de vida.

Los investigadores han estudiado un fenómeno aún sin resolver: Un conjunto de emisiones infrarrojas detectadas en las estrellas, el espacio interestelar y las galaxias. Estos aspectos espectrales se conocen con el nombre de “Características de Emisiones Infrarrojas No Identificadas”. Durante más de dos décadas, la teoría más comúnmente aceptada sobre el origen de estas sustancias ha sido la de que proceden de moléculas orgánicas simples constituidas por átomos de Carbono e Hidrógeno, denominadas Hidrocarburos Aromáticos Policíclicos (PAH) (*). A partir de observaciones realizadas por el Observatorio Espacial de Infrarrojos y el Telescopio Espacial Spitzer, Kwok y Zhang pusieron de manifiesto que los espectros astronómicos presentan rasgos que no pueden ser explicados a través de las moléculas PAH. En cambio, el equipo propone que las sustancias que generan estas emisiones infrarrojas presentan estructuras químicas mucho más complejas. Mediante el análisis de espectros del polvo estelar formado en las explosiones de estrellas denominadas Novas, demostraron que las estrellas están fabricando estos compuestos orgánicos complejos en escalas de tiempo extremadamente cortos, es decir en semanas.

No solo las estrellas producen estas moléculas orgánicas complejas, sino que también son eyectadas y están presentes en el espacio interestelar. Este trabajo avala una idea anterior propuesta por Kwok, en el que las viejas estrellas constituyen factorías moleculares capaces de fabricar compuestos orgánicos. “Nuestro trabajo ha demostrado que las estrellas no tienen ningún problema en sintetizar compuestos orgánicos complejos en condiciones muy cercanas al vacío”, manifestó Kwok, y añadió “teóricamente esto resulta imposible, pero las observaciones nos muestran que está pasando”.

Lo más interesante es, que este polvo estelar es estructuralmente similar a los compuestos orgánicos complejos encontrados en los meteoritos. Dado que los meteoritos son los restos de la formación del Sistema Solar, los hallazgos plantean la posibilidad de que las estrellas hayan enriquecido el Sistema Solar primigenio con compuestos orgánicos. La Tierra primitiva estuvo sometida a severos bombardeos de cometas y asteroides los cuales podrían potencialmente haber llevado polvo orgánico de estrellas. El que estas aportaciones de compuestos orgánicos hayan jugado algún papel importante en el desarrollo de la vida en la Tierra sigue siendo una pregunta por responder.

El profesor Sun Kwok es decano de Ciencias y profesor de la Catedra de Física de la Universidad de Hong Kong. Desempeña la función de Vicepresidente de la división VI (asuntos interestelares) de la Unión Astronómica Internacional y será el próximo Vicepresidente de la Comisión 51 (Bioastronomía) de la Unión Astronómica Internacional. Ha publicado numerosos libros incluyendo el reciente titulado “Materia Orgánica en el Universo” (Wiley, 2011). El Dr Yong Zhang es profesor auxiliar de investigación en la Universidad de Hong Kong. Este trabajo fue patrocinado por el Consejo de Becas de Investigación de Hong Kong.

Fuente: Science Daily. La historia anterior es un resumen del estudio facilitado por The University of Hong Kong.

(*) N del T. Los PAH o Hidrocarburos Aromáticos Policíclicos son un grupo numeroso de sustancias derivadas químicamente del Benceno. Se forman básicamente cuando la materia orgánica se somete a alta temperatura durante un determinado periodo de tiempo.

Para más información sobre los PAH véase: http://pagines.uab.cat/tox/sites/pagines.uab.cat.tox/files/PAHacte.pdf


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Modificado el ( domingo, 30 de octubre de 2011 )
 
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