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Las observaciones realizadas al Cometa Hartley 2 han puesto de manifiesto que está compuesto por hielo de agua con una composición similar a la de los océanos de la Tierra. Esto refuerza la teoría de que los cometas constituyen el origen de los océanos de nuestro planeta. Cuando la Tierra se formó en las primeras etapas del Sistema Solar hace unos 4,5 mil millones de años, era una bola de roca fundida. Cualquier indicio de agua presente se habría evaporado, dejando un mundo seco y vida. Y nos hacemos la siguiente pregunta: ¿de dónde proceden los océanos? Esta es una cuestión muy debatida, algunos científicos sugieren que el agua se formó por condensación de la existente en la densa atmósfera primitiva, en tanto que otros promueven la idea de que fue aportada por cometas y asteroides que colisionaron con la Tierra.Nike

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Parece muy probable que haya sido aportada por los cometas después de todo, puesto que están compuestos principalmente por hielo de agua, pero antiguas mediciones indicaban que el agua de los cometas tenía una composición diferente a la de los océanos de la Tierra. El agua es una molécula compuesta por hidrógeno y oxígeno, pero el Hidrógeno puede ser reemplazado por otro átomo equivalente denominado deuterio. Esta agua conocida como “pesada” es químicamente igual, pero se puede diferenciar mediante mediciones muy sensibles de la luz que emite.

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Estudios anteriores pusieron de manifiesto que los cometas contenían dos veces más deuterio que los océanos de la Tierra, lo que viene a indicar que el agua de los océanos terrestres se formó en condiciones diferentes, pero la composición del cometa Hartley 2 (cuya designación oficial es 103P/Hartley 2) es diferente a la de los cometas que hemos examinado con anterioridad y que se han formado mucho más alejados del Sol. El instrumento HIFI presente en el Telescopio Espacial Herschel ha sido utilizado para estudiar Hartley 2, y ha encontrado que, la relación deuterio/hidrógeno es la misma que la existente en los océanos de la Tierra.

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La mayoría de los cometas que observamos se cree que se han formado aproximadamente a la misma distancia del Sol que están Júpiter y Saturno y que posteriormente fueron lanzados hacia la nube de Oort en los confines del Sistema Solar y que regresaron de nuevo al interior del Sistema Solar por interacciones en las frías profundidades del espacio. Se cree que Hartley 2 se formó en el Cinturón de Kuiper, una región existente más allá de la órbita de Neptuno y en la que se encuentra cuerpos como Plutón.

Las mediciones realizadas mediante el Telescopio Espacial Herschel de Hartley 2, respaldan la idea de que los cometas son los responsables de gran parte de la presencia de agua en la Tierra, aunque probablemente solo aquellos que se formaron en el Sistema Solar exterior. Actualmente, Herschel está estudiando más cometas para ver si Hartley 2 es poco común o si cometas similares muestran las mismas características.

Estas observaciones fueron realizadas cuando el cometa Hartley 2 realizó su mayor aproximación a la Tierra a finales de 2010. En esa misma fecha la sonda espacial EPOXI de la NASA realizo un sobrevuelo al cometa.

El Sistema Solar a tres escalas diferentes.

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Fuente: The Daily Galaxy via NASA y el Telescopio Espacial Spitzer.

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