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¿Dónde se está el lugar más frío del Universo? Actualmente, los astrónomos consideran que a la “Nebulosa Boomerang” le corresponde ese honor. Situada a unos 5.000 años luz en la Constelación Centauro, esta nebulosa pre-planetaria tiene alrededor de 1 kelvin, o sea, -272,15 ºC. Esto hace que sea más fría que el espacio que le rodea. ¿Cuál es la causa de que sea más fría que el fugaz resplandor del Big Bang? Los astrónomos están utilizando la potencia del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array Telescope (ALMA) para obtener más información sobre sus características álgidas y su forma inusual.

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El “Boomerang” es diferente en todos los sentidos. Todavía no es una nebulosa planetaria. La fuente de luz que alimenta la estrella central aún no es lo suficientemente caliente para emitir las cantidades masivas de radiación ultravioleta que hacen brillar la estructura. Ahora mismo se encuentra iluminada por la luz de las estrellas acompañantes que alumbran los granos de polvo que le rodea. Cuando fue observado por vez primera en luz visible mediante los telescopios terrestres, la nebulosa parecía que estaba desplazada hacia un lado y a eso obedece su curioso nombre. Posteriores observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Hubble evidenciaron una estructura parecida a la de un reloj de arena. Actualmente, mediante las nuevas observaciones de ALMA podemos apreciar que las imágenes del Hubble muestran sólo una parte de lo que está sucediendo y los dobles lóbulos vistos con anterioridad probablemente fueran tan sólo un “truco de la luz” ofrecido por longitudes de onda en el rango visible.

“Este cuerpo celeste ultra frío resulta extremadamente intrigante y estamos aprendiendo bastante más acerca de su verdadera naturaleza con ALMA", según ha manifestado Raghvendra Sahai, investigador y científico principal del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) en Pasadena, California, autor principal del artículo publicado en el Astrophysical Journal. Lo que parecía que era un doble lóbulo bajo el aspecto de un boomerang observado por los telescopios terrestres, es en realidad una estructura mucho más compleja que se está expandiendo rápidamente en el espacio”.

Entonces, ¿qué está sucediendo ahí para que "Boomerang" parezca tan frío? Pues sencillamente la estrella central se está expandiendo a un ritmo frenético y en consecuencia está descendiendo su propia temperatura durante el proceso. Un ejemplo sencillo es un acondicionador de aire. Se utiliza un gas en expansión para crear un núcleo más frío y como la corriente de aire incide sobre él, en éste caso la masa en expansión hace que el entorno que le rodea se enfríe. Los astrónomos fueron capaces de determinar cuánto se enfría el gas de la nebulosa observando cómo se absorbe la radiación del fondo cósmico de microondas cuyo valor constante es de 2,8 Kelvin.

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Credito: NASA/ESA



“Cuando los astrónomos observaron con el Hubble este cuerpo celeste en 2003, percibieron “la forma clásica de un reloj de arena” comentó Sahai, “muchas nebulosas planetarias tienen esa mismo aspecto de doble lóbulo como resultado de las corrientes de gas expulsadas a alta velocidad por la estrella. Los chorros de gas producen agujeros en las nubes de gas circundantes incluso antes de su vida como gigante roja”.

Sin embargo, los telescopios de longitud de onda milimétrica de un solo paraboloide no ven las cosas de igual forma que el Hubble, en lugar de una “cintura” delgada, observan una figura más completa, un “flujo casi esférico de materia”. Según el comunicado de prensa, la resolución sin precedentes del ALMA permitirá a los investigadores determinar por qué hay esa diferencia en su aspecto global. La estructura de doble lóbulo era evidente cuando se centran en la distribución de las moléculas de monóxido de carbono en longitudes de onda milimétricas, pero sólo hacia el interior de la nebulosa. Sin embargo, el exterior presenta una historia diferente. ALMA pone de manifiesto una nube estirada de gas frío relativamente redondeada. Es más, los investigadores también identificaron un corredor denso de granos de polvo de tamaño milimétrico envolviendo la estrella progenitora... razón por la que la nube exterior adopta la apariencia de una corbata de pajarita en luz visible. Estos granos de polvo apantallan una parte de la luz de la estrella, dejando entrever parcialmente las longitudes de onda del espectro visible procedentes de los extremos opuestos de la nube.

“Esto es importante para la comprensión acerca de cómo mueren las estrellas y de cómo se convierten en nebulosas planetarias”, manifestó Sahai. “Mediante la utilización de ALMA estábamos literal y metafóricamente capaces de arrojar una nueva luz sobre la agonía cualquier estrella similar a nuestro Sol”.

Aún tenemos más acerca de estos nuevos hallazgos. A pesar de que el perímetro de la nebulosa está empezando a calentarse, todavía se encuentra un poco más frío que el fondo cósmico de microondas. ¿Cuál sería la causa? Pregúntenselo a Einstein, él lo llamó “efecto fotoeléctrico”.

Fuente: Universe Today

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