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Un nuevo estudio realizado acerca del número de planetas habitables en la Vía Láctea sugiere que podría alcanzar unos 60 mil millones. En un trabajo de investigación anterior, realizado por un equipo de la Universidad de Harvard, sugirió que debe existir al menos un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de cada estrella enana roja, pero los investigadores de la Universidad de Chicago y la Northwestern University han ampliado la zona habitable duplicando esa estimación.

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Concepción artística acerca de lo comunes que son los planetas extrasolares por toda la Vía Láctea.



El equipo de investigación dirigido por el Dr Jun Yang toma en consideración una variable más en sus cálculos: el apantallamiento por nubes. La mayoría de los exoplanetas están anclados a las fuerzas de marea de sus respectivas estrellas (uno de sus hemisferios mira constantemente a la estrella mientras que el otro mira hacia el lado opuesto). Estos planetas anclados por las fuerzas de marea presentan permanentemente un hemisferio diurno y otro nocturno. En base a esto, se podría esperar que el gradiente de temperaturas entre ambos hemisferios fuese muy alto, ya que el lado diurno está recibiendo constantemente flujo estelar mientras que el lado nocturno permanece constantemente en la oscuridad. Las simulaciones por ordenador que tienen en consideración el apantallamiento por nubes, evidencian que no estamos ante este caso.

El lado diurno está cubierto por nubes, lo que conlleva a una "estabilización por retroacción nubosa" sobre el clima. Las nubes ejercen un mayor efecto albedo (las nubes reflejan una mayor cantidad de luz) y un menor efecto invernadero. La presencia de nubes hace en realidad que el lado diurno sea mucho más frío de lo esperado.

"El anclaje de los planetas por efecto de marea hace que las temperaturas superficiales sean lo suficientemente bajas para que puedan ser habitables", manifiesta Jang en su artículo publicado recientemente. El apantallamiento por nubes es tan eficaz que incluso puede extender la zona habitable hasta el doble de la del flujo estelar. Planetas dos veces más cercanos a su estrella aún pueden ser lo suficientemente fríos para ser habitables.

Pero según nos ha manifestado el Dr Abbot autor del artículo, "estas nuevas estadísticas tan solo se han se han aplicado a unas pocas estrellas. Las enanas rojas representan aproximadamente unas tres cuartas partes del total de estrellas en la galaxia, por lo tanto, es aplicable a un gran número de planetas". Así se duplica el número de planetas habitables que se pensaba existían en toda la galaxia.

De esta manera, no solo la zona habitable alrededor de una enana roja se hace mucho más grande, también las enanas rojas viven durante periodos de tiempo mucho mayores. De hecho, el Universo no tiene aún la edad suficiente para que cualquiera de estas estrellas longevas haya muerto. Esto le da vida y el tiempo necesario para que se formen. Después de todo, los seres humanos precisaron 4,5 mil millones de años para hacer su aparición en la Tierra.

Otro estudio anterior también revisó y extrapoló la zona habitable alrededor de las enanas rojas.

Futuras observaciones podrán verificar dicho modelo mediante la medición de las temperaturas en las nubes. En el lado diurno sólo se podrán ver las altas nubes frías. Un planeta que se asemeje a este modelo será muy frío en el lado diurno. De hecho, "un planeta que presente realimentación de nubes se verá más cálido en el lado nocturno que en el diurno" aclaró Abbot.

Este efecto ya puede ser verificado con el Telescopio Espacial James Webb. Con todo, es probable que la Vía Láctea esté repleta de vida.

Los resultados serán publicados en el Astrophysical Journal Letters, disponible aquí.

Fuente: Universe Today

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