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El descubrimiento de exoplanetas son noticias casi a diario, uno de los mayores anuncios tuvo lugar en 2012 cuando los astrónomos proclamaron el descubrimiento de un planeta similar al nuestro que estaba orbitando a nuestro vecino más cercano, alfa-Centauri B, a tan sólo 4,3 años luz de distancia. Tan próximo que casi se podría tocar con la mano.

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Concepción artística de la formación de un exoplaneta en el interior de un disco protoplanetario (imagen: NASA/JPL-Caltech).

Este descubrimiento ha dado lugar a un intenso debate en los últimos tres años.

Aunque la mayoría de los astrónomos permanecen escépticos acerca de la presencia de éste planeta, continúan estudiando éste sistema. La simulaciones por ordenador que se han estado realizando desde 2008, mostraron realmente la posibilidad de la existencia de hasta once planetas similares a la Tierra en la zona habitable de alfa-Centauri B.

Actualmente, una investigación realizada recientemente sugiere que cinco de estos planetas simulados por ordenador poseen un alto potencial para la vida fotosintética.

El estudio realizado en 2008 calculó el número probable de planetas alrededor de alfa-Centauri B, suponiendo un disco protoplanetario inicial poblado con 400 a 900 rocas o protoplanetas de un tamaño aproximado al de nuestra Luna. A continuación, realizaron un seguimiento del disco en el transcurso de 200 millones de años a mediante simulaciones de n cuerpos (modelos acerca de cómo interactúan los cuerpos gravitacionalmente entre sí a lo largo del tiempo) con el fin de determinar el número total de planetas que se podrían formar desde el disco.

Mientras que el número y tipo de exoplanetas dependen en gran medida de las condiciones iniciales del disco protoplanetario, las ocho simulaciones por ordenador realizadas predijeron la formación de 21 planetas, 11 de los cuales residían en la zona habitable de la estrella.

Un segundo equipo de astrónomos dirigido por el Dr. Antolín González de la Universidad Central de las Villas en Cuba, dio un paso más a estas simulaciones por ordenador mediante la evaluación de la probabilidad de que estos planetas fueran habitables o incluso que pudieran contener vida fotosintética.

El equipo realizó múltiples cuantificaciones para evaluar el potencial para la vida. El índice de similitud con la Tierra "constituye una primera evaluación multiparámetrica respecto de la semejanza con la Tierra de planetas extrasolares", manifestó el Dr. González. Estas cuantificaciones predijeron (en una escala de cero a uno el índice de Similitud, constituyendo el valor cero ninguna, y uno, una similitud completa) que planetas similares a la Tierra estarían basados en la temperatura de la superficie, la velocidad de escape, el radio y su densidad aparente media.

Planetas con un índice similar al de la Tierra de 0,8-1 se consideran capaces de albergar vida comparable a la de la Tierra. Como ejemplo, Marte posee un Índice de Similitud en el intervalo de 0,6-0,8. Es por tanto demasiado bajo para sustentar vida actualmente.

Sin embargo, el Dr. Gonzáles afirmó que, el Índice de Similitud de la Tierra por sí solo no constituye una medida objetiva de habitabilidad. Se da por sentado que la Tierra es el único planeta capaz de albergar vida. El equipo también se basó en el modelo P para la producción biológica que tiene en consideración la temperatura superficial del planeta y la cantidad de dióxido de carbono presente.

Llegados hasta este punto, "no hay forma de predecir, aunque sólo sea de manera aproximada, la presión parcial del dióxido de carbono a partir de los datos conocidos o las variaciones de un planeta a otro", manifestó González, en lugar de ello, asumimos una presión parcial constante de dióxido de carbono para todos los planetas simplificando el modelo a la función de la temperatura".

El equipo de González encontró que de los once planetas simulados por ordenador en la zona habitable, cinco son proclives a la vida fotosintética. Sus valores de Índices de Similitud son 0,92 0,93 0, 87 0, 91 y 0,86. Si tenemos en consideración sus correspondientes valores del modelo P, nos encontramos con que dos de ellos tienen mejores condiciones que la Tierra para la vida.

De acuerdo con este estudio altamente teórico, si hay planetas orbitando a nuestro vecino más cercano, con toda probabilidad estará lleno de vida. Es importante señalar que si bien éstos índices pueden resultar muy valiosos en tiempos venideros (cuando tengamos un conjunto de planetas similares a la Tierra para estudiar), actualmente, sólo nos sirven para buscar vida tal como la conocemos.

Este documento ha sido publicado en la revista cubana "Revista cubana de Física" disponible aquí. Para más información acerca de alfa-Centauri B pueden dirigirse al documento publicado en la revista Astrophysical Journal.

Fuente: Universe Today

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