Un equipo de astrónomos se ha dado cuenta de que las moléculas dímeras de oxígeno son a menudo más fácilmente detectables en una atmósfera de un planeta alienígena que otros marcadores de oxígeno. Esto resulta importante desde el punto de vista biológico. Amir Misra del Departamento de Astronomía de la Universidad de Washington afirma que: "está asociado a la fotosíntesis y tenemos bastantes evidencias de lo difícil que resulta disponer de una gran cantidad de oxígeno en una atmósfera a menos que existan algas o plantas que se estén produciendo a un ritmo regular. Así que, si encontramos un planeta y podemos detectar estas moléculas dímeras (hecho que podría ser posible en los próximos 10 a 15 años) podrían no sólo aportarnos algo acerca de la presión, sino que también nos diría que existe vida en ese planeta".

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Imagen: US Coast Guard

El equipo de la Universidad de Washington ha desarrollado un nuevo método para poder medir la presión atmosférica de exoplanetas o mundos más allá del Sistema Solar, mediante la búsqueda de la molécula de oxígeno.

Si hay vida en el espacio, los científicos podrían utilizar algún día esta misma técnica para detectar su biofirma (las señales químicas indicadoras de su presencia) en la atmósfera de un mundo extraño. Conocer su presión atmosférica resulta fundamental para saber si las condiciones en la superficie de un exoplaneta tipo terrestre o rocoso podrían permitir la presencia de agua líquida, dando así una oportunidad a la vida.

Este método ideado por Misra, un estudiante de doctorado en la Universidad de Washington y Victoria Meadows, profesora de Astronomía, incluye simulaciones por ordenador de la química de la propia atmósfera de la Tierra, que de forma aislada se denomina como "moléculas dímeros" (pares de moléculas que tienden a formarse a altas presiones y densidades en la atmósfera de un planeta). Existen muchas clases de moléculas dímeros, pero la presente investigación se centró exclusivamente en el oxígeno.

Los investigadores realizaron simulaciones haciendo pruebas con el espectro de la luz a varias longitudes de onda. Las moléculas dímeros absorben la luz con un patrón característico y la velocidad a la que se forman son sensibles a la presión o densidad de la atmósfera del planeta.

"Por lo tanto, la idea consiste en que si hemos sido capaces de hacer esto en otro planeta, podríamos buscar este patrón característico de la absorción de las moléculas dímeros para identificarlas" manifestó Misra, quien añadió, la presencia de tales moléculas probablemente signifique que el planeta tenga al menos entre un cuarto a un tercio de la presión atmosférica de la Tierra.

Pronto dispondremos de telescopios de gran potencia tales como el Telescopio Espacial James Webb, que está previsto su lanzamiento en 2018, con el que podrán los astrónomos utilizar este método en exoplanetas lejanos. Mediante estas herramientas mejoradas, añadió Misra, los astrónomos podrán detectar moléculas dímeras en atmósferas reales de exoplanetas, lo que conllevará a una comprensión más clara de la atmósfera del mismo.

Misra, de la Universidad de Washington incluye como coautores del estudio a Meadows y Mark Claire de la Universidad de San Andrews en Escocia y Dave Crisp del Jet Propulsión Laboratory de Pasadena en California.

La presente investigación se ha llevado a cabo a través del Virtual Planetary Laboratory de la Universidad de Washington y ha sido financiado por la NASA.

The Daily Galaxy vía Universidad de Washington

Fuente: Daily Galaxy