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La misión espacial Kepler de la NASA ha confirmado el primer planeta parecido a la Tierra en "zona habitable" en torno a una estrella del tipo Sol. Este descubrimiento y otros 11 planetas en zona habitable marcan otro hito en la travesía para encontrar otra "Tierra".

El recién descubierto Kepler-452b es el planeta más pequeño hasta la fecha descubierto orbitando la zona habitable - el área alrededor de una estrella donde el agua líquida podría correr por la superficie del planeta - de una estrella de tipo G2, como nuestro Sol. La confirmación de Kepler-452b eleva el número total de planetas confirmados a 1.030.

Kepler 452b

Recreación artística de Kepler 452b (derecha) junto con su estrella. A la derecha, la Tierra y el Sol, a modo de comparación. Créditos: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle



"En el vigésimo aniversario del descubrimiento que probó que hay otros planetas alrededor de otras estrellas, el explorador de exoplanetas Kepler ha descubierto el planeta y estrella que más se asemejan a nuestra Tierra y Sol," dijo John Grunsfeld, administrador asociado de la misión. "Este asombroso resultado nos trae más cerca de encontrar a la Tierra 2.0."

Kepler 452b

Tamaño y escalas del sistema recién descubierto comparado con Kepler-186 y nuestro sistema solar. Kepler-186 es un sistema en miniatura que podría caber en la órbita de Mercurio. Créditos: NASA/JPL-CalTech/R. Hurt



Kepler-452b es un 60% más grande en diámetro que la Tierra y es considerado una super-Tierra. Mientras que su masa y composición no están aún determinados, investigación previa sugiere que los planetas con el tamaño de Kepler-452b tienen bastantes posibilidades de ser rocosos.

Mientras que Kepler-452b es más grande que la Tierra, su órbita de 385 días es sólo un 5% mayor. El planeta está un 5% más lejos de su estrella Kepler-452 que la Tierra lo está del Sol. Kepler-452 tiene una edad de 6.000 millones de años, 1.500 millones de años más que nuestra estrella, tiene la misma temperatura, y es un 20% más brillante y tiene un 10% más de diámetro.

Kepler 452b

Hay 4.696 planetas candidatos conocidos tras la publicación del séptimo catálogo de candidatos de Kepler. Créditos: NASA/W. Stenzel



"Podemos pensar en Kepler-452b como un primo mayor y más viejo que la Tierra, dándonos una oportunidad para entender y reflexionar sobre el ambiente evolutivo de la Tierra," dijo Jon Jenkins, líder analista de datos de Kepler, que lideró al equipo descubridor de Kepler-452b. "Es impresionante considerar que este planeta ha estado durante 6.000 millones de años en la zona habitable de su estrella; más que la Tierra. Es una oportunidad considerable para que la vida surja, deberían existir todos los ingredientes y condiciones necesarios para la vida en este planeta".

Kepler 452b

Desde el lanzamiento de Kepler en 2009, 12 planetas con un tamaño menor al doble de la Tierra se han descubierto en zonas habitables a sus estrellas. Créditos: NASA/N. Batalha and W. Stenzel



Para ayudar a confirmar el hallazgo y determinar mejor las propiedades del sistema de Kepler-452, el equipo condujo observaciones en tierra a través del Observatorio McDonald (Texas), el Observatorio Fred Lawrence Whipple (Arizona) y el Observatorio W. M. Keck, en Mauna Kea, Hawaii. Estas medidas fueron esenciales para que los investigadores confirmaran la naturaleza planetaria de Kepler-452b, para ajustarse a su tamaño y brillo de su estrella y para mejorar la medida de tamaño y órbita del propio planeta.

El sistema Kepler-452 está a 1.400 años luz de la Tierra en la constelación del Cisne. La investigación se publicará en el Astronomical Journal.

Kepler 452b

Concepto artístico de la posible apariencia de Kepler-452b. Créditos: NASA/JPL-Caltech/T. Pyle



Además, el equipo de Kepler ha incrementado el número de planetas candidatos en 521 a través de sus análisis de observaciones guiadas entre mayo de 2009 y mayo de 2013, elevando el número total de la misión a 4.696. Los candidatos requieren de observaciones adicionales para verificar si de hecho son planetas.

12 de los nuevos planetas candidatos tienen diámetros de entre una y dos veces el de la Tierra, y orbitan en zonas habitables. De ellos, 9 orbitan estrellas que son similares a nuestro Sol en tamaño y temperatura.

"Hemos logrado poder automatizar nuestro proceso de identificar planetas candidatos, lo que significa que podemos finalmente evaluar cada señal de tránsito en la base de datos de Kepler de forma rápida e uniforme," dijo Jeff Coughlin, científico de Kepler en el Instituto SETI. "Esto proporciona a los astrónomos una buena población de candidatos a planeta para determinar con precisión el número de posibles planetas rocosos pequeños como la Tierra en nuestra galaxia".

Para más información: Web de Kepler

Fuente: NASA

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