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Los meteoritos han provocado al menos 222 cráteres de impacto contra la superficie de la Luna en los últimos 7 años, un 33% más de lo que los científicos esperaban, sugiriendo que los futuros astronautas lunares tendrán que ponerse a salvo contra las peligrosas rocas espaciales.


Fotografía de uno de los recientes cráteres descubiertos. Créditos:NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona

Es algo que está ocurriendo todo el tiempo" comenta Emerson Speyerer, ingeniero de la Universidad Estatal de Arizona y autor del artículo científico publicado en Nature.

Los geólogos planetarios tendrán que replantear sus conocimientos sobre la edad de la superficie lunar, que depende del conteo de cráteres y de las estimaciones de durante cuánto tiempo se ha ido impactando el terreno.

Aunque la mayoría de los cráteres que vemos en la Luna se formaron hace millones de años, las rocas y polvo espacial continúan creando marcas frescas en la superficie. En 2011, un equipo liderado por Ingrid Daubar del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, compararon algunas de las primeras imágenes lunares tomadas por la Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA, lanzado en 2009, con otras imágenes que remontan a la época del Apollo. Los científicos encontraron cinco cráteres recientes en las imágenes del LRO. Más tarde, en dos ocasiones separadas en 2013, otros astrónomos usaron telescopios en tierra para captar flashes brillantes en la Luna; el LRO sobrevoló estos lugares y fotografió los recientes cráteres.

El LRO ha tomado medio millón de imágenes de la superficie lunar en alta resolución, pero sólo parte de ellas cubren la misma sección de terreno bajo las mismas condiciones de iluminación en dos momentos separados. El equipo de Speyerer analizó mediante software 14.092 imágenes emparejadas, buscando cambios entre ambas. Los 222 cráteres encontrados se distribuyen de manera aleatoria a lo largo de la superficie lunar, y oscilan entre 2 y 43 metros de diámetro.

Hay más cráteres recientes de más de 10 metros de diámetro que los sugeridos por los cálculos de craterización estándares. Esto quiere decir que parte de la superficie lunar podría ser más joven de lo que se pensaba, dice Daubar. Para ella, el trabajo es "un avance significativo en el campo de la cronología de los cráteres", señalando que podría ser usado para compararlo con las tasas de cráteres en la Luna y Marte.

Los meteoritos pueden producir diversos efectos en la superficie lunar. Así como con los cráteres recientes, el equipo de Speyerer halló más de 47.000 "manchas", formadas cuando el material es golpeado por el impactador y cae en forma de lluvia (a veces a decenas de kilómetros).

Y eso también significa un mayor riesgo para futuros habitantes lunares, dice Stephanie Werner, geólogo planetario de la Universidad de Oslo. Las probabilidades de que una base lunar sea impactada por un meteorito son relativamente pequeñas, pero el material salpicado podría resultar una seria amenaza. Werner es parte del equipo que ha propuesto una misión combinada con orbitador y aterrizador para la ESA, que estudiaría los flashes de impacto en la Luna y cuantificaría el riesgo.

Fuente: Nature

Conforme se prepara el nuevo orbitador lunar LADEE (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer) para examinar minuciosamente su atmósfera y el vehículo chino Chang'e ya se encuentra en su superficie, un físico de la Universidad de Australia Occidental ha realizado nuevos descubrimientos acerca del polvo lunar utilizando la información obtenida a través de los instrumentos depositados en la superficie lunar durante los primeros cuatro alunizajes del programa Apolo.

El cielo nocturno no se sentiría bien sin la Luna. ¿De dónde vino nuestro familiar satélite? Los científicos y filósofos se han estado realizando esta pregunta durante siglos.

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