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Conforme se prepara el nuevo orbitador lunar LADEE (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer) para examinar minuciosamente su atmósfera y el vehículo chino Chang'e ya se encuentra en su superficie, un físico de la Universidad de Australia Occidental ha realizado nuevos descubrimientos acerca del polvo lunar utilizando la información obtenida a través de los instrumentos depositados en la superficie lunar durante los primeros cuatro alunizajes del programa Apolo.

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Créditos: http://www.panoramas.dk/moon/hasselblad.jpg



Los análisis realizados por Brian O'Brien, profesor adjunto de la Universidad de Australia Occidental, a través de la información acumulada durante 40 años, nos viene a concretar ahora que la rapidez con que se acumula el polvo lunar (1 milímetro cada 1.000 años) puede resultar perjudicial sobre determinados experimentos críticos científicos.

El profesor O'Brien manifestó: "Por ejemplo, para un futuro vehículo lunar, existe actualmente un límite concreto aceptable de contaminación por polvo lunar de importantes instrumentos operativos a largo plazo, tales como los Lunar Laser Ranging Experiments de la Luna, que están constantemente afinando de forma más precisa los límites superiores sobre la constancia de la Ley Universal de la Gravedad a lo largo del tiempo".

O'Brien creó sus Experimentos Detectores de Polvo 270g (DDEs) en 1966, como elementos de un proceso de reducción de riesgos para medir el impacto del polvo lunar sobre unas cajas de pequeño tamaño que él había ideado, los cuales constituyeron uno de los siete primeros experimentos elegidos para su realización en las misiones Apolo, y que se encuentran señalizados en los lugares de alunizaje en el mapa representado más abajo.

Luna

Los DDEs fueron diseñados para medir lo que llegó a convertirse en una pesadilla para los astronautas del programa Apolo: El polvo, el pegajoso polvo lunar, abrasivo, que se adhería y dañaba todo lo que entraba en contacto con él, como sellos, paneles solares, trajes espaciales e instrumentos científicos diseñados para conocer más acerca de la Luna. O'Brien describió las partículas de polvo lunar como la mayor fuente de problemas ambientales y de riesgo para los astronautas, debido a su naturaleza muy fina y abrasiva.

Actualmente sabemos que éste polvo es tóxico y fue el responsable de que muchos experimentos del Apolo fallaran. Los últimos análisis realizados por O'Brien dados a conocer en la publicación Space Weather (Meteorología Espacial) por la American Geophysical Union, representan la primera medición directa y a largo plazo acerca de la acumulación de polvo en tres lugares de alunizaje del programa Apolo en la Luna.

También constituyen las primeras mediciones realizadas sobre la superficie limpia y empolvada de los paneles solares tras el bombardeo anormalmente intenso de partículas solares que tuvo lugar en agosto de 1972 entre las misiones Apolo 16 y 17; y la primera comparación de daños ocasionados a los paneles solares por la radiación y el polvo lunar. Los análisis mostraron que el polvo se acumulaba más rápidamente que las predicciones geológicas.

También añadió O'Brien que, "la acumulación neta de polvo a largo plazo podría ocasionar más daño al suministro energético proporcionado por los paneles solares de la Luna que incluso el que pudieran experimentar los astronautas con la intensa radiación penetrante como consecuencia de un estallido solar".

Estos hallazgos enlazan dos etapas importantes de la exploración lunar, los primeros aterrizajes en la Luna hace más de cuatro décadas y el reciente auge representado por el lanzamiento por la NASA en septiembre pasado del Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer (LADEE); y el esperado alunizaje del vehículo lunar chino Chang'e a finales del año pasado.

Fuente: Daily Galaxy

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