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Los grandes rasgos de Marte conocidos como canales, han constituido un elemento de discusión entre los científicos planetarios. “La mayoría de los científicos que estudian Marte admiten que los canales marcianos han sido esculpidos por el agua, pero también existen hipótesis alternativas que aducen que estos canales fueron tallados por flujos de lava”, según ha manifestado Alfred McEwen, investigador principal de la cámara HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter. McEwen manifestó que el agua constituye el mecanismo preferente para esculpir los canales y dudan de que la totalidad de ellos puedan haber sido tallados por flujos de lava. Pero lo que podría tratarse como un modo de compromiso, ofreció una nueva teoría para los canales, basándose en las observaciones realizadas por el HiRISE: los canales fueron esculpidos inicialmente por enormes corrientes de agua en el Marte primigenio y posteriormente fueron cubiertos parcialmente por lava.

Canales

Canales en la región marciana de Tharsis (NASA/JPL/Universidad de Arizona).



“Esta secuencia de acontecimientos proporciona una explicación mejor”, manifestó McEwen.

Estos vastos canales de evacuación pueden tener unos 10 km de ancho y su longitud puede alcanzar varios cientos de kilómetros. A partir de imágenes orbitales pueden parecer enormes lechos de ríos secos esculpidos por grandes corrientes de agua.

Aunque estas características son demasiado grandes para que hayan sido producidas por inundaciones ocasionadas por lluvias, también se han presentado otras explicaciones. Uno de los modelos implica la existencia de grandes cantidades de agua congelada en el suelo bajo la forma de permafrost (*) que se derritieron cuando surgieron fuentes locales de calor tales como la actividad volcánica que los derritió provocando inundaciones catastróficas.

Sin embargo, existen otras explicaciones que no implican la presencia de agua en absoluto, sino que sugieren que fue la lava la que originó estos canales.

Durante su disertación en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias de 2012, McEwen citó expresamente una propuesta sobre la hipótesis de la lava, sugerida el año pasado por David Leverington de la Universidad Tecnológica de Texas, quien manifestó que los canales fueron creados por corrientes de lava de baja viscosidad al deslizarse por el terreno. Leverington expresó que la hipótesis de la lava ofrece una explicación más sencilla que se ajusta mejor al esquema geológico de Marte y resultan comparables a los canales con características similares como los de la Luna y Venus.

“Él realizó algunas puntualizaciones”, añadió McEwen, “abogó por una especie de la Navaja de Ockham (**). Sin embargo, hemos estado buscando intensamente con el HiRISE y hemos encontrado cosas que cumplen las posiciones de Leverington.

McEwen manifestó que, resulta muy difícil de descartar las abundantes evidencias de que el agua esculpiera los canales. Varios ejemplos de canales de desagües muestran depósitos fundamentados en el agua que no pueden ser explicados mediante flujos de lava; además existen evidencias abundantes de erosiones de lechos rocosos realizados por el agua en Marte.

McEwen también manifestó que las regiones de cráteres de varios canales de salida muestran que estos son más viejos que los flujos de lava.

Canales

Sector de Athabasca Valles, cubierto de lava. (NASA/JPL/University of Arizona).



“En los canales de Athabasca Valles, los datos proporcionados por la MRO mostraron que los canales están completamente llenos de lava incluso con desbordamientos”, y añadió “la lava puede hacer que los canales parezcan jóvenes”.

Uznoi Valles ofrece el mejor contraejemplo a la hipótesis de Leverington, añadió McEwen. “La lava no llena los canales de estas tierras altas y el canal preserva los depósitos de capas aluviales y sus riberas. Esto quiere decir que no podemos explicar que todos los canales de salida sean erosiones de lava”.

McEwen y su equipo sugieren que pudieron haber tenido lugar grandes inundaciones en la zona Hesperian desde la región Amazonian, las cuales finalizaron hace 1 a 1,5 mil millones de años, esculpiendo los canales. Con posterioridad, aparecieron los flujos de lava que dieron lugar a la formación de amplias llanuras y las dunas de arena que observamos actualmente en Marte que también llenaron algunos de los canales de salida.

Canales

Imagen de lecho rocoso en Uzboi Valles. (NASA/JPL/Universidad de Arizona).



McEwen añadió que, el debate en relación a los canales constituye una buena ciencia. “¿Creó el agua estos canales? Es una buena pregunta” afirmó. “No solo tenemos que asumir que la respuesta es afirmativa, sino que además, preconizamos que el agua tuvo que esculpir al menos algunos canales y los flujos de agua constituyeron el mecanismo principal. Si no está de acuerdo con algo de lo que he manifestado, vaya a la página del HiRISE para proponer regiones donde obtener más imágenes con estos rasgos, y añadió, "estoy decepcionado acerca de cómo unos pocos miembros de la comunidad científica han utilizado estos elementos".

Si desean lectura adicional, lean los documentos siguientes:

McEwen and team’s LPSC abstract (pdf)

Leverington’s paper in Geomorphology (pdf)

N del T.

(*) Permafrost, llamado también permagel, es la capa de hielo que se encuentra permanentemente congelada en las zonas superficiales del suelo en las regiones muy frías.

(**) Navaja de Ockham, es un principio filosófico según el cual, cuando dos teorías en igualdad de condiciones tienen las mismas consecuencias, la teoría más simple tiene más probabilidades de ser más correcta que la compleja.

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