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¿Por qué Titán, la mayor luna de Saturno, tiene lo que parece ser una enorme flecha blanca del tamaño de Texas en su superficie?

Un grupo de investigación dirigido por Jonathan L. Mitchell, profesor auxiliar de Ciencias de la Tierra y del Espacio y Ciencias Atmosféricas y Oceánicas del UCLA, ha respondido a esta pregunta empleando un modelo de circulación global de Titán, para demostrar como las ondas atmosféricas a escala planetaria afectan a los patrones del clima de la luna, dando lugar a la formación de nubes que se traducen bajo el aspecto de dibujos, a menudo sorprendentes.Běžecké tretry Nike

Titán, la luna más grande de Saturno (NASA/JPL/SSI)

“Estas ondas atmosféricas son algo así como las vibraciones resonantes naturales de una copa de vino. Las nubes aisladas podrían “rizar el rizo” por decirlo de alguna manera, y una vez en resonancia, las nubes responden a ese comportamiento”, manifestó Mitchell.

Estas nubes fascinantes, incluyendo las de aspecto de flecha, se han formado a partir de ondas atmosféricas y pueden dar lugar a intensas precipitaciones, en ocasiones en más de 20 veces la media de la estación lluviosa de Titán y podrían ser fundamentales en modelar por erosión la superficie de Titán.

Este trabajo de investigación fue publicado el 14 de Agosto en la revista online Nature Geoscience y también se dará a conocer próximamente en la edición impresa.

Mitchell y sus colaboradores han descrito el clima de Titán como “completamente tropical”, todo el planeta experimenta los tipos de fenómenos atmosféricos que están confinados a la región ecuatorial aquí en la Tierra.

“Los nuevos resultados demuestran la fuerza de esta analogía, no solo por las características generales del clima de Titán, sino también por las tormentas individuales. En trabajos futuros pretendemos ampliar nuestros análisis a otros aspectos de Titán y realizar predicciones acerca de que tipo de nubes pueden ser observadas durante la próxima estación”, manifestó Mitchell.

“El clima tropical global de Titán nos ofrece la oportunidad de estudiar este mismo en un entorno mas sencillo como la Tierra” y añadió. “nuestra esperanza es que esto pueda ayudarnos a comprender el cambiante estado del clima de la Tierra”.

La nave espacial Cassini de la NASA ha estado orbitando Saturno desde finales de 2004 y ha revolucionado nuestra comprensión de Titán, cuyo volumen es mayor que el del planeta Mercurio y constituye la segunda mayor luna del Sistema Solar después de Ganímedes, luna de Júpiter. Titán posee una gruesa atmósfera de nitrógeno y experimenta lluvias compuestas por Metano.

Mitchell añadió, “Titán es como un hermano extraño de la Tierra, el único cuerpo rocoso del Sistema Solar que actualmente posee lluvia”.

Titán es un mundo insólito, pero sorprendentemente no es tan diferente de la Tierra, al igual que ésta, el principal constituyente de su atmósfera es Nitrógeno molecular. También abunda el agua aunque esté congelada en su corteza a temperatura muy baja. El Metano es termodinámicamente activo en la baja atmósfera, y al igual que el vapor de agua en la Tierra, el Metano de Titán forma nubes, genera lluvias y es reabastecido de las fuentes superficiales, agregó Mitchell. La escorrentía erosiona su fría superficie produciendo lo que parecen ser cuencas de ríos.

Los científicos creen que poco después de formarse la atmósfera de la Tierra, había grandes cantidades de Metano y muy poco Oxígeno. El Metano produjo un importante calentamiento por efecto invernadero que probablemente evitó que la Tierra permaneciera en un perpetuo estado de congelación debido a que la luz del entonces incipiente Sol aún era muy débil, manifestó Mitchell, quien añadió, “por lo tanto, mediante el estudio de la climatología actual de Titán podemos obtener nuevos conocimientos sobre el clima de la Tierra primigenia”.

Él junto con su equipo de investigación han desarrollado un modelo atmosférico para estudiar el clima y los estereotipos de las nubes de Titán.

Los colaboradores del equipo de investigación de Nature Geoscience son: Máté Ádámkovics, científico del proyecto del UC Berkeley's astronomy department, Rodrigo Caballero profesor de Meteorología en la Sweden's Stockholm University y Elizabeth P. Turtle científica investigadora del Johns Hopkins University's Applied Physics Laboratory.

Fuente: ScienceDaily

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