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Un grupo de científicos internacionales ha logrado en la Universidad de Nantes componer uno de los rompecabezas más sorprendentes de todos los tiempos... una imagen en color de Titán, la luna de Saturno. Durante seis años la misión Cassini ha estado recogiendo imágenes y la compilación resultante, fue presentada el 4 de octubre por Stephane Le Mouelic en la Reunión Conjunta del EPSC-DPS de 2011, en Nantes, Francia. Aunque no habría podido ganar el festival de Cine de Cannes, sin lugar a dudas se presenta cercano y querido por el corazón de los astrónomos...Jordan

Titán

Mosaico global de imágenes en infrarrojo del VIMS tomadas por la Cassini durante y después del equinoccio. Las diferencias de la composición se traducen en sutiles diferencias de colores del mosaico que evidencian la diversidad del suelo. (Código de colores: rojo = 5 µm, Verde = 2,0 µm, azul 1,27 µm, (JPL / NASA / Univ. de Arizona / CNRS / LPG Nantes)


Durante las primeras setenta aproximaciones al famoso satélite de Saturno, el Espectrómetro de Cartografía Visual e Infrarroja (VIMS), acumuló registros de imágenes, sin embargo, reunirlas todas ellas en un gran mural no fue una tarea fácil. No sólo tenía que encajar cada imagen con diferentes condiciones de iluminación, sino también tenía que coincidir píxel a píxel teniendo en consideración las distorsiones atmosféricas. La lluvia de metano de Titán y su atmósfera de nitrógeno no es adecuada de imaginar y solamente una banda estrecha de ondas infrarrojas nos permite echar una ojeada más de cerca de a su superficie helada y oculta. No obstante, los resultados han sido espectaculares y poco a poco algunos rasgos “de su superficie” han salido a la luz.

“Cuando la Cassini estaba orbitando Saturno, podíamos observar Titán solamente una vez al mes de promedio. Por lo tanto, no pudimos desvelar la superficie de Titán hasta un año después, y solo como piezas de un rompecabezas que compusimos progresivamente”, manifestó Le Mouelic. “Como resultado final obtuvimos un mapa sin juntas, que constituyó todo un reto, debido a los efectos perturbadores de la atmósfera, nubes, niebla, etc, unido a la cambiante geometría de las observaciones entre cada acercamiento”.

Desde 2004, Cassini ha realizado 78 aproximaciones a este exótico mundo helado y están previstas otras 48 para los próximos cinco años. Sin embargo, VIMS ha tenido muy pocas alternativas de tomar imágenes con alta resolución óptica. No obstante, aún quedan muchas regiones en la más completa oscuridad, pero esto puede cambiar en el futuro.

“Hemos cartografiado Titán utilizando imágenes de baja resolución para el fondo y alta resolución para la parte superior. En las pocas oportunidades que hemos tenido, las imágenes del VIMS con la máxima aproximación les hemos podido mostrar detalles de hasta 500 m/píxel. Un ejemplo de esto lo constituye el acercamiento 47 que permitió la observación del lugar donde aterrizó el módulo de descenso Huygens. Esta observación es clave, puesto que nos podría ayudar a establecer un puente entre la realidad del terreno, proporcionada por la Huygens y la cartografía global en curso desde la órbita, que continuará hasta el 2017”.

¿Y que nos depara el futuro? Junto con la puesta al día de la información espacial, los planes del equipo aspiran a documentar el cambio de estaciones en Titán, tanto de la atmósfera como de la superficie. Cambios que ya están comenzando.

“Los lagos del hemisferio septentrional de Titán fueron descubiertos en 2006 por el equipo RADAR y parecen como regiones completamente lisas. Sin embargo, hemos tenido que esperar hasta 2010 para obtener las primeras imágenes infrarrojas de los lagos del norte emergiendo de la oscuridad del invierno” manifestó Le Mouelic. “Las observaciones infrarrojas ofrecen la oportunidad adicional de investigar la composición de los líquidos existentes en los lagos. El etano líquido ya ha sido identificado por este procedimiento”.

Y seguiremos observando.

Fuente: Europlanet y Universe Today. Para una ojeada más espectacular observar la siguiente animación: Animation of Titan Mosaic.

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