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Se tiene asumido que la atmósfera de Titán es tan densa que una persona con un par de alas colocadas en su espalda podría volar por sus cielos. Resulta una idea muy fascinante y, Titán, la luna más grande de Saturno, también lo es. Después de todo, es el único cuerpo del Sistema Solar, además de la Tierra, que posee esta clase de atmósfera y evidencia de líquidos en su superficie.Sneakers

Aviatr

Concepción artística de AVIATR, un aeroplano en misión a la segunda luna más grande de nuestro sistema solar: Titán. (Imagen Mike Malaska 2011).



"En cuanto a su interés científico, Titán constituye el objetivo más interesante del Sistema Solar", así lo ha manifestado el Dr. Jason W. Barnes de la Universidad de Idaho.

Por esta razón, él y un equipo de 30 científicos e ingenieros han diseñado una misión no tripulada para explorar Titán, denominada AVIATR (Aerial Vehicle for In-situ and Airborne Titan Reconnaissance). La misión consiste principalmente de un avión de 120kg que surcará la atmósfera del satélite. Esta misión fue dada conocer el mes pasado.

La finalidad de este aeroplano, según Barnes, es que puede servir como una misión independiente, o formar parte de un programa más ambicioso de exploración de Titán enfocado al estudio de su geografía (montañas, dunas, lagos y mares) así como su atmósfera (vientos, nieblas, nubes y lluvias). ¿Sabías que Titán es el único otro lugar de nuestro Sistema Solar donde llueve?

AVIATR se compone de tres vehículos: uno para el viaje espacial, otro para la reentrada y descenso en Titán y el tercero para volar en su atmósfera. Se ha estimado que el coste de AVIATR sería de unos 715 millones de dólares, que no imposibilitaría la realización de otras misiones a Titán, añadió Barnes, sino que complementaría la investigación científica de otros proyectos.

"La labor científica que podría realizar AVIATR serviría como añadido a lo que se podría lograr con dos plataformas, una en órbita y otra en su suelo" puntualizó el artículo.

Desafortunadamente, parece que esta idea no va a materializarse a corto plazo.

La razón radica en que no está considerada como misión futura prioritaria según el "Estudio Decadal" del Consejo Nacional de Investigación.

Barnes agregó: Titán se ha dejado para la próxima década.

No obstante, se continúa buscando apoyo para llevar a cabo AVIATR y materializarlo en la próxima década de 2020. "Verdaderamente existe un gran interés por parte de la población. Estamos rompiendo el paradigma de que un globo era el método más adecuado para regresar a Titán", añadió Barnes.

Así que, ¿porqué no enviamos un aeroplano no tripulado para estudiar la atmósfera de Titán?

"Titán es el mejor lugar para volar con un aeroplano de todo el Sistema Solar. Podemos ir cuando y donde queramos”, manifestó Barnes, que añadió que comparado con la Tierra, en Titán existe cuatro veces más aire y siete veces menos gravedad. "Un globo se trabaría con el viento".

Según el artículo:

“Un globo arrastrado por los vientos zonales próximos al ecuador no tendría ningún mecanismo que le permitiera viajar a las regiones polares para observar los lagos y los fenómenos de la costa. Incluso si pudiéramos llegar allí no está claro de que fuera deseable enviar un globo a los polos donde tiene lugar la actividad meteorológica muy violenta. AVIATR es a la vez capaz de volar a los polos y suficientemente robusto para sobrevivir allí”.

Aviatr

Cartel de la misión a Titán (Mike Malaska).



También existe un problema: La insuficiencia de plutonio-238.

“La desintegración radiactiva del plutonio-238 proporciona desde los RTG’s (Radioisotope thermoelectric generator) energía a la sonda espacial en un lugar donde la luz solar resulta insuficiente para funcionar. La NASA está investigando actualmente un nuevo tipo de RTG denominado ASRG”, según se afirma en el artículo. El tradicional globo de aire caliente no funcionaría en Titán con un ASRG debido a su insuficiente producción de calor. Por el contrario, la misión AVIATR permite específicamente la utilización de los ASRGs. La densidad energética (en watios/kg) y la larga duración de los mismos permitirán accionar eléctricamente un aeroplano para surcar los cielos Titán”.

Un aeroplano también puede encontrar lugares de aterrizaje para futuras exploraciones, y "ya que estamos volando, podemos hacerlo permanentemente hacia el Oeste, con lo que estaremos siempre en la cara iluminada de Titán", afirmó Barnes.

La luz del día también ayudará a AVIATR a tomar fotografías durante su viaje y según Barnes, y a la hora de enviar la información, el aeroplano podría economizar energía mientras se deja deslizar por el aire.

"De esta manera, también podremos recoger información de cotas", añadió Barnes, "estaremos recogiendo información permanentemente".

El plan parece bastante interesante, pero precisará de cierto tiempo antes de que se pueda enviar toda la información a la Tierra. Si el plan resulta aceptado (para principios de 2020), el proyecto aún tendría que ser construido y una vez completado necesitaría siete años y medio para alcanzar Titán. Una vez allí la misión necesitaría un año terrestre para completar su estudio.

"Me doy cuenta de que se trata de un proyecto a largo plazo, manifestó Barnes a Universe Today. En este momento, el plan consiste en que esté presente en la mente de las personas y recoja las nuevas ideas que se vayan sugiriendo para intentar mejorar la selección elegida”.

Para ver la propuesta en todos sus términos dada a conocer en Experimental Astronomy, vaya aquí.

Fuente: Universe Today

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