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La información enviada por la sonda espacial Cassini de la NASA, ha evidenciado que Titán, la luna de Saturno, albergue probablemente una capa de agua líquida bajo su corteza de hielo.Men Nike Footwear

Titán

Esta concepción artística, muestra un posible escenario de la estructura interna de Titán a partir de la información proporcionada por la sonda espacial Cassini de la NASA. Los científicos han estado tratando de determinar que subyace bajo la atmósfera rica en materia orgánica de Titán. Imagen de A. Tavani. Leyenda: Superficie y atmósfera rica en materia orgánica | Capa de hielo desmembrada | Océano subterráneo global | Hielo a alta presión | Núcleo de silicatos hidratados.



Los investigadores observaron una gran cantidad de compresiones y tracciones conforme la luna orbitaba Saturno, y dedujeron que, si Titán estuviera compuesto en su totalidad por roca dura, la atracción gravitatoria de Saturno produciría protuberancias o “mareas sólidas” de tan solo un metro de altura. La información proporcionada muestra que Saturno genera mareas de 10 metros de altura, lo que sugiere que Titán no está constituido íntegramente de material rocoso sólido. El descubrimiento aparece publicado el día de hoy en la revista Science.

“La detección por la sonda espacial Cassini de grandes mareas en Titán, nos induce a creer casi con toda seguridad que existe un océano oculto bajo su superficie” ha manifestado Luciano, autor principal del estudio y miembro del equipo de la Cassini en la Universidad Sapienza de Roma, Italia. “La búsqueda de agua constituye un objetivo importante en la exploración del Sistema Solar y acabamos de descubrir otro lugar donde se encuentra en forma abundante”.

Titán precisa de 16 días para orbitar Saturno, y los científicos fueron capaces de estudiar la forma de la luna en las diferentes partes de su órbita. Debido a que Titán no es completamente esférico, sino que está ligeramente alargado como un balón de rugby, su eje longitudinal creció cuando se encontraba más próximo a Saturno. Ocho días más tarde cuando Titán se encontraba en su punto más alejado, su alargamiento disminuyó y se hizo algo más redondeado. La Cassini pudo medir estas compresiones y tracciones debidas a los efectos gravitatorios.

Los científicos no estaban completamente seguros de que la Cassini fuera capaz de detectar los abultamientos producidos en Titán por la atracción gravitatoria de Saturno. Tras el estudio de seis circunvalaciones realizadas sobre Titán desde el 27 de Febrero de 2006 hasta el 18 de Febrero de 2011, los investigadores fueron capaces de determinar la estructura interna de la luna mediante la medición de las variaciones experimentadas a consecuencia de la atracción gravitatoria ejercida por Saturno, a partir de los datos enviados por la sonda a Deep Space Network de la NASA (DSN).

Vídeo: http://www.jpl.nasa.gov/video/index.cfm?id=1091

“Estuvimos realizado minuciosas mediciones y afortunadamente la sonda espacial Cassini y el DSN fueron capaces de mantener una conexión estable” manifestó Sami Asmar, miembro del equipo del Jet Propulsión Laboratory de la NASA en Pasadena, California. “Las mareas de Titán ejercidas por Saturno no son tan pronunciadas como las que provoca Júpiter en algunas de sus lunas, pero aunque no sean capaces de horadar la superficie de Titán, las mediciones de su intensidad gravitatoria proporcionan la mejor fuente de información acerca de la estructura interna de Titán”.

Un manto oceánico no tiene por que ser grande o profundo para producir estas mareas. Una capa líquida situada entre la corteza externa y el manto sólido deformable sería suficiente para generar abombamientos y compresiones en Titán conforme órbita Saturno. Debido a que la superficie de Titán está compuesta principalmente por hielo de agua, el cual abunda en las lunas del Sistema Solar exterior, los científicos deducen que Titán está compuesto fundamentalmente por agua líquida en su mayor parte.

En la Tierra, las mareas son el resultado de la atracción gravitatoria que ejercen la Luna y el Sol en la superficie de nuestros océanos. En pleno océano puede ser tan intensa para alcanzar los 60 cm de altura. Aunque el agua es más fácil de desplazar, el tirón gravitatorio combinado del Sol y la Luna también produce un abultamiento en la corteza terrestre de unos 50 cm.

La presencia de una capa de agua líquida bajo la superficie en Titán, no es por si misma indicador de vida. Los científicos creen que es más probable que ésta se produzca cuando el agua en estado líquido esté en contacto con materia rocosa y estas observaciones no nos permiten saber si el fondo del océano esta constituido por roca o hielo. Los resultados presentan una implicación mayor sobre el misterio del reabastecimiento de metano en Titán.

“La presencia de una capa de agua líquida en Titán resulta importante debido a que estamos tratando de comprender cómo se almacena el metano en su interior y óomo emerge hasta la superficie” manifestó Jonathan Lunine, otro miembro del equipo de la Cassini de la Universidad de Cornell, en Ythaca, N.Y. “Esto resulta importante debido a que todo lo que sea exclusivo de Titán, ofrece como resultado la presencia de abundante metano, sin embargo, el metano en su atmósfera es inestable y es destruido en una escala de tiempo geológicamente corta”.

Un océano de agua líquida “salada” con amoniaco, podría producir bolsas de agua-amoniaco que podrían ascender a la superficie a través de la corteza y liberar al metano del hielo. Tal océano podría servir como un depósito de almacenamiento de metano.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto de cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. La misión está dirigida por el Jet Propulsión Laboratory (JPL) para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA de Washington. El DSN también esta gestionado por el JPL y constituye una red internacional de antenas que prestan apoyo a las misiones interplanetarias de naves espaciales y observaciones astronómicas de radar y ondas de radio para la exploración del Sistema Solar y el Universo. La red también presta apoyo a determinadas misiones que orbitan la Tierra. El equipo científico de radio de la Cassini tiene su sede en el Wellesley College en Massachusetts. El JPL es una división del California Institute of Technology en Pasadena.

Fuente: JPL, NASA.

Para obtener información adicional de la misión visite: http://www.nasa.gov/cassini y http://saturn.jpl.nasa.gov.

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