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Una combinación de la excepcionalmente clara meteorología, ha permitido a la sonda espacial Cassini (y a los científicos de la misma) un enfoque estable del verano en su hemisferio norte, en su periplo orbital con vistas sin precedentes de los innumerables lagos repartidos por toda la región septentrional. En el mosaico superior de imágenes tomadas en el infrarrojo cercano, se pueden apreciar manchas oscuras esparcidas alrededor del polo Norte de Titán. Anteriormente fueron observadas mediante radar y constituyen las mejores obtenidas en el espectro visible e infrarrojo del suelo y sus lagos.nike shox hyper pink girls sneakers 2017

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Mosaico de imágenes en infrarrojo cercano tomadas por la sonda espacial Cassini de los lagos del polo Norte de Titán (NASA/JPL-Caltech/SSI)



Titán junto con la Tierra son los únicos mundos conocidos que poseen líquidos estables en su superficie, pero a diferencia de ésta, los lagos de Titán no están llenos de agua, sino de metano y etano líquidos, sustancias orgánicas que son gases en nuestro planeta pero líquidos en Titán debido a la increíble baja temperatura de su medio ambiente, -180 ºC.

Aunque habían sido identificados con anterioridad un gran lago y varios más pequeños en el polo Sur de Titán, curiosamente la mayoría de ellos se encuentran en las proximidades de su polo Norte.

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Imágenes en infrarrojo de los lagos septentrionales de Titán. La cruz indica la situación de su polo Norte. (NASA/JPL-Caltech/SSI)



Para tener una idea de la escala, el gran lago de la parte superior derecha (el mayor lago de Titán), el Kraken Mare tiene un tamaño comparable al Mar Caspio y el Lago Superior juntos. Kraken Mare es tan grande que la luz solar se ha visto reflejada en su superficie en el 2009. Punga Mare, el más cercano al polo Norte tiene 360 km de diámetro.

Además de poner al descubierto las increíblemente suaves superficies de los lagos, , estas imágenes tomadas por la sonda espacial Cassini también muestran a su alrededor un terreno extrañamente brillante. Dado que la mayoría de los lagos de Titán se encuentran dentro de esta región brillante, se cree que podría existir una correlación geológica; es la versión en Titán de terrenos cársticos (*), como los que se encuentran en el sureste de los Estados Unidos y Nuevo Méjico. ¿Podrían estos lagos limitarse a las superficies visibles o ser parte de un gran acuífero subterráneo de hidrocarburos?, ¿son piscinas poco profundas de depresiones de un antiguo flujo de lava inundadas?, o ¿son vestigios de los lagos y mares más grandes que se han evaporado? Las regiones en tonos naranja del mosaico en falso color pueden ser evaporitas (*).

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Mosaico infrarrojo del polo Norte de Titán (NASA/JPL-Caltech/SSI)



Las regiones de tonos naranja del mosaico en falso color pueden ser evaporitas (*), el equivalente en Titán de las salinas terrestres. La materia evaporada se cree que pueden ser las sustancias orgánicas que originalmente han constituido la neblina de Titán que estuvieron disueltas en metano líquido.

Carolyn Porco, jefa del equipo de toma de imágenes de la Cassini ha manifestado a través de un correo electrónico recibido el día de hoy que, “esto es una indicación de que con el incremento de temperatura los lagos y mares están comenzando a evaporarse, dejando un residuo de materia orgánica... en otras palabras, el equivalente en Titán de una salina”.

El mayor lago del polo Sur de Titán, el Ontario Lacus, ha sido comparado al efímero lago de Namibia denominado Etosha Pan.

Estas observaciones únicamente han sido posibles por la ampliación del periodo de estudio de Saturno y sus lunas mediante la sonda espacial Cassini, que comenzó a orbitarlo en 2004 y desde entonces ha continuado a través de varias temporadas el estudio del planeta de los anillos en más de un tercio de su previsión. La existencia de lagos de metano en Titán resulta fascinante, pero aún queda por descubrir la profundidad de los mismos, de donde proceden y cómo se comportan en el medio ambiente de Titán. Afortunadamente el cambio estacional está de nuestra parte.

“La región de los lagos septentrionales de Titán son de lo más parecido a nuestro planeta e intrigante del Sistema Solar”, así lo ha manifestado Linda Spilker, científico del proyecto Cassini con sede en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California quién añadió, “sabemos que los lagos cambian con las estaciones y la duración de la misión Cassini en Saturno también nos brinda la oportunidad de observar los cambios estacionales en Titán. Ahora que el Sol luce en el norte y tenemos estas vistas maravillosas, podemos empezar a comparar los diferentes conjuntos de datos y desentrañar la función de los lagos en el polo Norte de Titán”.

Las imágenes mostradas anteriormente fueron obtenidas mediante cartografiado con el espectrómetro visible e infrarrojo (VIMS) de la Cassini durante su acercamiento a Titán el 12 de septiembre de 2013.

Pueden obtener información adicional en la Cassini Imaging Central Laboratory for Operations (CICLOPS) y aquí.

“Pero lo emocionante es que, aún continúan descubriéndose nuevos lugares de esta fascinante luna, un lugar que, hasta la llegada de la sonda espacial Cassini a Saturno hace ya diez años, era la mayor extensión de superficie no vista en nuestro Sistema Solar. Nuestras aventuras en este lugar han constituido la esencia misma de la exploración !, y aún no han terminado !” ha manifestado Carolyn Porco en Facebook.

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Ilustración de un lago de Titán de Ron Miller.



También puedes echar un vistazo a su artículo correspondiente y la interesante ilustración de la exploración automatizada de Titán por el extraordinario artista espacial Ron Miller en io9.com.

Fuente: Universe Today

(*) N del T.

Terrenos cársticos: En geología, zona donde se producen tizas, yesos y compuestos similares.

Evaporitas. Son rocas sedimentarias que se forman por cristalización de sales disueltas en lagos y mares costeros. La mayoría de los depósitos de yeso y sal común terrestres se han originado de esta manera.

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