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Hasta la fecha, sólo se han reconocido oficialmente cinco planetas enanos (Plutón, Ceres, Eris, Haumea y Makemake) en el Sistema Solar, pero los astrónomos creen que podría haber al menos 100 más ocultos en el Cinturón de Kuiper (una región caótica de cometas, asteroides y pequeños cuerpos planetarios más allá de la órbita de Neptuno. Se ha descubierto un nuevo cuerpo, a 13.600 millones de km de distancia del Sol, conocido como 2014 UZ224, que tarda 1.100 años en completar una órbita en torno al Sol. El descubrimiento lo ha realizado un equipo de estudiantes universitarios liderado por David Gerdes, de la Universidad de Michigan. El objeto fue identificado en un enorme mapa de galaxias creado para un proyecto denominado Dark Energy Survey (DES).

Por las características del cuerpo, 2014 UZ224 podría sumarse a la (de momento) corta lista de planetas enanos, con un diámetro estimado en 530 km.

"La transición desde los objetos irregulares a esféricos es importante en el Sistema Solar y, de cierta maneta, marca la transición entre objetos con y sin procesos geológicos y planetarios interesantes", comenta David Brown.

"Los objetos en el Sistema Solar, cuando los observas en un instante y después en un instante más tardío, aparecen en diferentes lugares del cielo," comenta Gerdes a NPR. "A menudo tenemos una sola observación de dicho cuerpo en una sola noche," dijo Gerdes, cuyo equipo usó software especializado para conectar los puntos y confirmar que el objeto que estaban mirando era el mismo. "Y entonces dos semanas más tarde una observación, cinco noches después otra, cuatro meses después otra... y el problema de conectar-los-puntos se hace más complicado."

El descubrimiento ha sido confirmado por la Unión Astronómica Internacional, pero aún es pronto para saber si 2014 UZ224 entrará en el ranking de los cinco planetas enanos.

Tanto 2014 UZ224 como el otro objeto candidato a planeta enano descubierto en julio (2015 RR245), técnicamente entran en los criterios establecidos.

"También es posible que algunos astrónomos digan que el objeto Gerdes es demasiado pequeño para ser considerado planeta enano, pero por ahora, encajaría en el término", dice Gerdes.

Fuente: The Daily Galaxy

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