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Las estrellas son calientes, ¿verdad? Puedes pensar que esa sea una de sus características.

Pero ciertamente no es verdad. Las enanas marrones son objetos de tipo estrella más masivas que los planetas, pero que no tienen masa suficiente para arrancar fusión prolongada en sus núcleos. La fusión de hidrógeno es lo que le da poder al Sol y la calienta: es la poderosa presión en el núcleo solar la protagonista de que esto suceda. Las enanas marrones no tienen el poder suficiente para que la fusión dure*.

Las enanas marrones nacen calientes, y entonces se enfrían con el tiempo. Y ahora se ha encontrado una que es literalmente tan fría como el hielo. No sólo eso, sino que está bastante cerca de nosotros: ¡a sólo 7,2 años luz de distancia! Gracias a esto, es la séptima estrella más cercana al Sol.

El objeto se llama WISE J085510.83-071442.5. Lo sé, lo sé, pero es la designación que se le ha dado por el hecho de haber sido descubierta con datos del Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), con el resto de números basados en sus coordenadas en el cielo, pero llamémosla J0855 de manera abreviada. El WISE observó el cielo completo varias veces en un periodo corto de 13 meses, buscando objetos muy fríos en nuestro Universo. Vio estrellas, nubes de polvo, galaxias... y enanas marrones. Cientos de ellas, de hecho.

Kevin Luhman, astrónomo especializado en enanas marrones, le echó un vistazo a una de ellas. Ésta era muy marrón y muy débil (tal y como esperarías en objetos fríos) pero se estaba moviendo también. Rápido, además. Las estrellas no son estacionarias; de hecho se mueven por el espacio conforme van trasladándose en torno al centro de la Vía Láctea. Ese movimiento en el espacio es de alrededor de centenares de kilómetros por segundo, pero las estrellas están tan lejos que sus movimientos los percibimos como muy lentos. Podría llevarnos siglos en poder distinguir movimiento. Pero si una estrella está cerca, muy cerca del Sol, ese movimiento puede ser detectado en sólo unos pocos años, o incluso meses.

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Observaciones actuales de J0855 del WISE y Spitzer lo muestran moverse en el tiempo (Spitzer tiene una resolución más precisa y mejor visión, así que aparecen más estrellas y más débiles que en las imágenes del WISE. Foto de NASA/JPL-Caltech/Estado de Pensilvania



J0855 se movió algo entre mayo y noviembre de 2010, y entonces el WISE lo vio, y Luhman se imaginó que debía estar cerca. También mostraba algo de paralaje, un cambio en la posición que refleja la órbita de la Tierra en torno al Sol. Gracias a estos dos movimientos, Luhman pudo determinar que la enana marrón estaba a sólo 7,2 años luz de distancia. Sólo hay seis estrellas más cercanas que ésta al Sol.

Pudo determinar también su temperatura, midiendo cuánta luz emite en diferentes colores; los objetos más calientes son más azules, y los más fríos son más rojos. Este objeto es tan frío que es increíblemente débil incluso en el infrarrojo cercano; tuvo que incluso mirar en longitudes de onda más grandes para obtener una temperatura. ¡Era incluso invisible para el telescopio masivo Gemini en Hawaii! Pudo, sin embargo, captarlo usando el Telescopio Espacial Spitzer, y poder determinar su temperatura. Y esta parte es sorprendente: el mejor encaje para la temperatura se halló de entre 225 y 260 kelvin. ¡Incluso en el mejor de los casos, tendría -13ºC! Eso es más frío que el hielo (o al menos el punto de congelación del agua). Es ligeramente más cálido que la temperatura de mi congelador de la cocina.

Es increíble. Implica que el objeto es muy viejo, porque tendría unos miles de grados cuando se formó, y entonces le llevaría al menos mil millones de años para enfriarse a su fría temperatura actual. Es difícil determinar cómo de vieja es realmente, pero tiene entre 1.000 y 10.000 millones de años.

Tiene también muy poca masa, probablemente entre 3 y 10 veces la masa de Júpiter. Es muy ligero incluso para una enana marrón. Y aquí es otra de las cosas que me sorprende: podría ser un planeta. Lo que quiero decir es que se podría haber formado en torno a una estrella, como los planetas hacen, y entonces haberse desligado por interacciones gravitacionales con otros planetas. Si fuera así, fue despedido de su sistema solar y vaga ahora en torno a la galaxia en la forma de un planeta solitario. Sabemos que existen esos tipos de objetos, y debe haber miles de millones en el frío espacio profundo.

Sin embargo, no tenemos manera posible de saberlo realmente, al menos hasta que tengamos la Enterprise que nos lleve allí para echar un vistazo (72 billones de kilómetros es un muy largo paseo).

Desde la primera enana marrón descubierta en 1995, me he preguntado si habría alguna más cercana a nosotros que Próxima Centauri, la más cercana de todas las estrellas. Tendría que ser muy fría para que se nos haya escapado, pero la existencia de J0855 hace que me lo haga preguntar. Es la séptima estrella más cercana y ha sido recién descubierta. ¿Podría haber objetos más débiles (quizás uno de esos planetas solitarios) más cerca?

Puede ser. Lo sabremos mejor cuando construyamos observatorios espaciales infrarrojos más grandes y más sensibles y les permitamos escanear los cielos. Puede que nos llevemos alguna gran sorpresa.

* Alguna gente puede decir que por el hecho de que las estrellas enanas marrones no puedan mantener la fusión en sus núcleos no son realmente estrellas. Como siempre, cuando te aproximas a los bordes de las definiciones las cosas dejan de estar claras, y las definiciones se convierten en algo menos que útil. Alguna gente piensa que las enanas marrones son más como planetas, y otros piensan que son como estrellas. Pienso que es mejor que no nos bloqueemos con definiciones arbitrarias, y dejar que las enanas marrones sean enanas marrones. Usualmente las llamo "objetos" cuando intento ser genérico, pero no es terrible ni muy incorrecto llamarlas estrellas, siempre y cuando mantengamos eso en mente.

Fuente: Universe Today

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