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Un nuevo estudio dirigido por investigadores de la NASA, muestra que el peróxido de hidrógeno abunda en la mayor parte de la superficie de Europa, la luna de Júpiter. El estudio concluye que si el peróxido presente en la superficie de Europa se mezclara con el océano que subyace bajo ella, podría constituir una fuente importante de aporte de energía para formas de vida simples, en el caso de que exista, de manera similar a como existe en hábitats extremos aquí en la Tierra.nike

Europa

Imagen: Galileo Project, JPL, NASA; reprocesada por Ted Stryk



"La vida tal y como la conocemos en nuestro planeta precisa de agua líquida, elementos tales como el carbono, nitrógeno, fósforo y azufre, además de alguna forma de energía, bien química o lumínica para lograr que la vida se desarrolle", ha manifestado Kevin Hand, autor del informe del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, quien añadió: "Europa contiene agua líquida y elementos químicos, por lo que creemos que compuestos como el peróxido de hidrógeno podrían constituir una parte importante de aporte de energía. La disponibilidad de oxidantes como el peróxido en nuestro planeta representó una parte esencial para la aparición de la vida multicelular compleja".

El estudio realizado en colaboración con Mike Brown del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, analizaron durante cuatro noches de septiembre de 2011 los datos en el rango del infrarrojo cercano de la luz procedente de Europa mediante el Telescopio Keck II en Mauna Kea, Hawaii. La mayor concentración de peróxido encontrado estaba en el lado de Europa que siempre mira hacia Júpiter durante su órbita, con una abundancia del mismo de 0,12% respecto al agua (comparativamente, esto viene a ser unas 20 veces más diluido que el agua oxigenada que se expende en las farmacias). La concentración de peróxido en los hielos de Europa disminuye casi al valor cero en el lado opuesto que no mira a Júpiter.

El peróxido de hidrógeno presente en Europa fue detectado inicialmente por la misión Galileo de la NASA cuando exploró Júpiter entre los años 1995 y 2003, pero sus observaciones estaban restringidas a una región limitada. Los nuevos resultados muestran que el peróxido de hidrógeno se encuentra distribuido por gran parte de su superficie encontrándose las concentraciones más altas donde el hielo de Europa procede de agua casi pura con muy poca contaminación de azufre. El peróxido es generado por el proceso de la intensa radiación que incide sobre esta luna que se encuentra dentro del potente campo magnético de Júpiter.

"Las mediciones realizadas por la sonda Galileo, nos ha proporcionado unos resultados sorprendentes acerca de lo que podría estar sucediendo en su superficie y que actualmente podemos cuantificar mediante las observaciones realizadas con el telescopio Kerk", manifestó Brown, que añadió, "lo que aún no sabemos es como se mezclan la superficie y el océano subyacente, que proporcionarían un mecanismo para utilizar el peróxido por cualquier forma de vida".

Los científicos creen que el peróxido de Hidrógeno constituye un factor importante para la habitabilidad del océano global de agua líquida existente bajo la corteza helada de Europa, puesto que el peróxido de hidrógeno se descompone en Oxígeno y agua al mezclarse con ella. "En Europa, compuestos abundantes como el peróxido, podrían contribuir a satisfacer las necesidades de energía química necesarias para la vida en ese océano, en el caso de que el peróxido se mezcle con él", añadió Hand.

Este estudio fue financiado parcialmente por el Astrobiology Institute de la NASA a través del equipo para el estudio de Icy Worlds (Mundos Helados) del JPL, una división de Caltech. El Astrobiology Institute de la NASA se encuentra situado en el Ames Research Center en Moffett Field, California e integra el equipo de colaboración entre la NASA, otros 15 más de los Estados Unidos y 13 consorcios internacionales. El Instituto forma parte del programa de Astrobiología de la NASA que apoya la investigación sobre el origen, evolución, distribución y futuro de la vida en la Tierra y su potencial en otros lugares.

Fuente: The Daily Galaxy

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