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La mayor parte de la información que los científicos tienen de Europa, luna de Júpiter, procede de una docena de sobrevuelos realizados por la sonda espacial Voyager 2 en 1979 y la sonda Galileo, a mediados de la década de los 1990, ambas de la NASA. A pesar de estos efímeros encuentros, los científicos han podido observar un mundo cubierto de hielo con fracturas y tentadores indicios de la presencia de un océano de agua bajo su superficie. Un medio como éste, podría constituir un lugar acogedor para la vida microbiana, pero, ¿y si conseguimos aterrizar en su superficie y logramos manejar algún vehículo a lo largo de esas fracturas para conseguir una visión más profunda? ¿Qué pedirían los científicos? Un nuevo estudio publicado por la revista Astrobiology y realizado por un destacado equipo adscrito a la NASA, ha presentado su consenso acerca de las cuestiones más importantes a realizar.Air Jordan

Europa



Robert Pappalardo, autor principal del estudio del Jet Propulsion Laboratory con sede en Pasadena, California, ha manifestado, “si algún día los seres humanos enviásemos un vehículo robótico a la superficie de Europa, deberíamos saber, qué tenemos que buscar y qué herramientas deberíamos llevar. Aún hay mucho que preparar antes de que podamos aterrizar en Europa, pero estudios como los actuales ayudarán a centrarnos en las tecnologías necesarias para llegar allí, y nos ayudarán a explorar posibles lugares de aterrizaje. Europa es el lugar con más posibilidades del Sistema Solar (exceptuando la Tierra) para que posea vida actualmente, y una misión a éste satélite sería el mejor modo de buscar señales de vida”.

Este artículo fue escrito por científicos pertenecientes a varias universidades y centros de la NASA, entre los que se encuentran el Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, Laurel, Md.; la Universidad de Colorado, Boulder; Universidad de Texas, Austin; y el Centro Espacial de Vuelos Goddard de la NASA, Greenbelt, Md. El equipo reunió las cuestiones más importantes a realizar acerca de la composición, por ejemplo: ¿cuál es la causa que produce las “manchas” y grietas de color rojizo de la superficie helada? y ¿hay moléculas orgánicas que constituyan las unidades elementales de la vida?

Existen otras prioridades adicionales implicadas en mejorar la comprensión de las imágenes de Europa (obtener una visión de sus características a escala humana que nos permita un contexto para realizar evaluaciones acerca de su composición). También tenemos entre las principales prioridades, cuestiones relacionadas con su actividad geológica y la presencia de agua líquida y ¿qué grado de actividad presenta su superficie? ¿Cuánto ruido se genera como consecuencia de las compresiones gravitatorias periódicas inducidas por su anfitrión planetario, el gigante planeta Júpiter? ¿Y estas detecciones cuanto nos aclararán sobre la existencia de agua líquida bajo la superficie helada?

Chris McKay, editor principal de la revista Astrobiology con sede en el Ames Research Center de la NASA en Moffet Field, California, ha manifestado, “el aterrizaje en la superficie de Europa constituirá un paso fundamental en la investigación astrobiológica de ese mundo. El presente trabajo describe una breve reseña sobre lo que la Ciencia podría hacer con un vehículo como ese. La esperanza sería que los medios situados en su superficie incluyeran biomarcadores que posibilitaran en las proximidades de esas grietas superficiales transportarlos hasta esos océanos”.

Fuente: The Daily Galaxy via JPL

Imagen: Kees Veenenbos

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