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Los astrónomos usando los satélites Swift y el Rossi X-ray Timing Explorer de la NASA han descubierto un objeto muy extraño. Solo tiene unas 7 veces la masa de Júpiter, pero en lugar de orbitar una estrella, orbita un púlsar.

Ah, y no es un planeta. Es todo lo que queda de una estrella después de que el púlsar le extrajese la mayor parte de su material.

El terrible dúo se descubrió el pasado 7 de junio cuando el Swift capturó una erupción de rayos X y rayos gamma que venían del centro galáctico. Rossi volvió la vista a la fuente, y confirmó que está dando pulsos de rayos X 128,07 veces por segundo. Estas son las características típicas de un púlsar, el rápido giro de los restos de una estrella masiva.

Normalmente un púlsar como éste aminora su giro con el tiempo, liberando energía que disminuye su velocidad rotacional. Sin embargo, en el caso de SWIFT J1756.9-2508, realmente se está acelerando. Esto quiere decir que algunas fuentes están alimentando de material extra al púlsar, de forma que incrementa su tasa de giro.

Los investigadores han podido detectar que un objeto de poca masa orbita el púlsar, tirándolo hacia adelante y hacia atrás. Los astrónomos han podido entonces calcular que esta compañera tiene entre 7 y 30 veces la masa de Júpiter.

El sistema probablemente se formó hace miles de millones de años como una estrella muy masiva y una pequeña compañera con una masa de entre 1 y 3 veces la solar. La estrella masiva evolucionó rápidamente y entonces detonó como supernova. La estrella más pequeña finalmente murió también, convirtiéndose en gigante roja. Esto aminoró sus órbitas lo suficiente como para emprender órbitas espirales hacia su interior.

Hoy están tan cerca que el púlsar produce abultaciones en la superficie de la estrella muerta, extrayéndole el material. Algunas veces hay tanta masa acumulada que se amontona y explota con el estallido que guiaron a los astrónomos a descubrir el cuerpo.

No pienses en la compañera como un planeta. "A pesar de su masa extremadamente baja, la compañera no se considera como planeta por su formación", dijo la investigadora Cristopher Deloye de la Universidad de Northwestern. "Principalmente es una enana blanca que con el tiempo ha reducido su masa a la de un planeta".

Fuente original: NASA News Release
Traducido de: Universe Today

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