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Con casi dos tercios de su travesía recorridos, la sonda espacial New Horizons aún está sana y salva. Recientemente ha realizado un “despertar de su hibernación” que comenzó el 5 de noviembre y se prolongará hasta el 15, para hibernar de nuevo hasta el mes de enero. Sin embargo, el “verdadero despertar” será cuando alcance el complicado sistema de Plutón. Habrá que esperar para ver que sucede.THE SNEAKER BULLETIN

Plutón

La luna de Plutón más recientemente descubierta es P4, orbita entre Nix e Hidra, y ambas se encuentran más allá de la órbita de Caronte. ¿Podría Plutón tener más lunas?, quizás y por ello el equipo de la New Horizons planea buscar más minuciosamente para asegurarse de que no se topará con algo que pueda dañar o destruir la sonda espacial.


Conforme se descubren más y más lunas alrededor de Plutón, aumenta la posibilidad de que una de ellas o algún fragmento de su alrededor podría impactar con la delicada sonda. P4 se descubrió hace escasos meses y los científicos están comenzando a preguntarse cuantas más hay y cuantas son demasiado pequeñas y tenues para ser vistas.

El jefe del equipo de Investigación, Alan Stern afirma, “Aún me preocupa más la posibilidad de que muchas de estas pequeñas lunas posean anillos de desechos a su alrededor, o incluso nubes de ellos en 3D orbitándole que podrían presentar un riesgo de impacto con la New Horizons conforme se adentre en ellos a alta velocidad. Después de todo, a la velocidad de 14 km/s incluso las partículas de menos de 1 miligramo pueden atravesar nuestro escudo de micrometeoritos y ocasionar un importante daño, bien al equipo electrónico, líneas de combustible o sensores”.

Para posibilitar la investigación sobre lo que pudiera ser un problema potencial, el equipo de la New Horizons reunió a 20 de los expertos mundiales en sistemas de anillos, dinámica orbital y técnicas de observación astronómica, para la búsqueda de pequeños satélites y anillos en el lejano Plutón. Durante una reunión de trabajo de dos días, el grupo realizó un resumen de todos los escenarios posibles que pudieran presentarse, incluyendo todos los peligros que entraña esta pequeña luna y su corte de escombros.

colaboradores

Ponentes y colaboradores del grupo de trabajo de Riesgos del Encuentro de New Horizons con Plutón.


“Stern añadió “Hemos encontrado una posibilidad real de que New Horizons se pueda enfrentar al riesgo de un impacto mortal, y para minimizar este riesgo, necesitamos llevar a cabo dos tipos de trabajo. En primer lugar, precisamos mirar con insistencia el sistema de Plutón referente a satélites aún no descubiertos y los anillos. Las mejores herramientas para realizar esta labor son el Telescopio Espacial Hubble, algunos grandes telescopios terrestres y los telescopios que puedan realizar observaciones de ocultaciones estelares del espacio comprendido entre Plutón y Caronte donde se dirige la New Horizons, así como observaciones térmicas de ese sistema mediante la cadena de radiotelescopios ALMA”.

El siguiente paso consiste en planificar una ruta más segura a través del sistema de Plutón para el caso de que se confirmen peligros para la navegación. Los estudios presentados en la mesa de trabajo Riesgos del Encuentro, muestran una “trayectoria segura” diseñada para alcanzar un punto de observación lo más próximo posible a unos 10 000 km más allá de la trayectoria original de la misión. En este caso, sería cuestión de apuntar más hacia la órbita de Caronte donde la propia luna presenta un camino más despejado. No obstante, incluso 180 grados más alejados del punto más cercano puede no ser suficiente. Siempre existe la posibilidad de la existencia de una región de desechos, una que no se encuentre en un plano, sino formando una región toroidal. Incluso en este caso, navegando a velocidades de hasta 1,2 km/s sería suficiente para estropear los delicados instrumentos.

“La cuestión de si el sistema de Plutón podría ser peligroso para New Horizons permanece abierto, pero se va a proceder a su estudio de forma intensiva el próximo año, con todos los medios disponibles, desde modelos por computadoras, telescopios situados en tierra y el Hubble”, Informaremos de los resultados conforme los vayamos obteniendo, pero no andamos muy descarriados de que existe cierta ironía acerca de que muchos elementos de interés científico durante tanto tiempo, podamos alcanzarlos después de tantos años de trabajo y que sean menos interesantes que el de los otros planetas”, concluyó Stern, Ya veremos...

Fuente: Universe Today y New Horizons News.

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