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En los últimos años ha llegado a ser aparentemente sorprendente que, al contrario de lo que se creía con anterioridad, la Tierra no es el único lugar del Sistema Solar con agua líquida. Europa, una de las lunas de Júpiter y posiblemente otras, se cree que puedan poseer un océano profundo debajo de su corteza de hielo o incluso lagos subterráneos dentro de la misma corteza, entre el océano y la superficie. Titán, luna de Saturno también puede tener un océano subterráneo de agua enriquecida con amoniaco además de sus lagos y mares superficiales de metano líquido. También, por supuesto, que hay otras lunas de Saturno como Encelado, que parece que no solo tiene agua líquida debajo de su superficie, sino también posee enormes géiseres de vapor de agua y partículas de hielo brotando violentamente desde largas grietas en su polo sur, las cuales han sido muestreadas directamente por la sonda espacial Cassini. Incluso algunos asteroides, pueden tener capas de agua líquida bajo sus superficies. También existe la posibilidad de que Marte pueda tener acuíferos subterráneos.

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Concepción artística de la sonda espacial New Horizons pasando por delante de Plutón y sus lunas. (Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI)).


Pero ahora existe otro competidor que a primera vista podría parecer que es el lugar más improbable para encontrar agua: Plutón.

Habitando en el frío glacial, propio del Sistema Solar exterior, este planeta enano no parece ser un buen lugar para buscar agua en estado líquido, pero nuevas investigaciones indican que al igual que las otras lunas mencionadas anteriormente aún puede sorprendernos. Actualmente se sugiere que, la existencia de un océano bajo su superficie no solo es posible sino probable.

La sonda espacial New Horizons tiene previsto llegar a Plutón en el 2015 y puede ser capaz de confirmar la existencia de un océano en caso de existir. Tal y como lo entendemos actualmente, Plutón tiene una fina capa de nitrógeno sólido cubriendo otra capa más gruesa de hielo de agua. Pero, ¿hay una capa de agua líquida debajo de ellas?. La sonda espacial New Horizons nos ayudará en el estudio de la fisonomía de su superficie y la configuración de Plutón conforme lo rebasa. Si existiera alguna protuberancia en el ecuador significaría que el océano o la capa de agua líquida se habrían congelado desde hace mucho tiempo, ya que una capa de agua líquida tendería a hacer fluir hacia la superficie el hielo, reduciendo cualquier abultamiento. Esto se basa en el hecho de que un cuerpo esférico conforme gira, tiende a empujar la materia hacia el ecuador debido al momento angular. Si no existiera abultamiento significaría que cualquier capa de líquido probablemente siga siéndolo actualmente.

La superficie en sí, también puede proporcionar pistas acerca de la que puede haber por debajo. Si hay grandes fracturas, como las existentes en Europa y Encelado, puede ser un indicio de la existencia de un océano en su interior. Las fracturas son producidas por tensiones en la superficie, y podrían ser el resultado de la existencia de agua helada por debajo de la capa de hielo exterior, mientras que las tensiones de compresión podrían indicar por el contrario la existencia de una capa sólida interior. Las largas fracturas de Europa son reminiscencias de témpanos fracturados de hielo que recuerdan a los existentes en la Antartida de la Tierra, donde capas de hielo cubren el agua de mar que hay debajo de él. Si se observaran en Plutón géiseres similares a los de Encelado, también podrían ser evidencias de la presencia de un océano.

También está presente inevitablemente la cuestión de la vida. Si el interior rocoso de Plutón contiene isótopos radiactivos, como el potasio, como parece probable, podrían proporcionar suficiente calor para sustentar un océano. “Creo que existe una gran probabilidad de que Plutón tenga suficiente potasio para sustentar un océano”, así lo ha manifestado el científico planetario Francis Nimmo de la Universidad de California en Santa Cruz, que está implicado en estos nuevos estudios. Y si existe agua en estado líquido y calor en Plutón..., sería un punto de partida para la vida pero no obstante se piensa que también sería necesaria la presencia de materia orgánica.

¿Un océano en Plutón? ¿Quién lo Hubiera pensado? Cuando finalmente la New Horizons lo alcance en el 2015, tendremos una idea mejor respecto a esta intrigante posibilidad.

Fuente: Universe Today

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