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Según los nuevos cálculos realizados hasta hoy, el polvo procedente de los satélites de Plutón debería formar un tenue anillo alrededor del planeta enano. Hasta muy recientemente, el único anillo del Sistema Solar lo tenía Saturno, pero en la década de los 1960 y 70, los astrónomos descubrieron anillos alrededor de Urano y Neptuno, en tanto que la sonda espacial Voyager 1 enviaba imágenes de los anillos de Júpiter.adidas

Plutón



Sin embargo, estos anillos son mucho menos impresionantes que los de Saturno, pero sus implicaciones son evidentes: Los anillos parecen ser mucho más comunes de lo que los astrónomos creían, quizás sean incluso la norma.

Y esto plantea una pregunta interesante: ¿podría tener Plutón también un anillo?

Las evidencias basadas en la observación indican que Plutón carece de anillo. Las mejores imágenes procedentes del Telescopio Espacial Hubble no muestran nada.

Pero recientemente, Pryscilla Maria Pires dos Santos y sus colaboradores de la Universidad del Estado de Sao Paulo (UNESP) en Brasil, afirman que, después de todo, Plutón debería tener un anillo, pero es demasiado débil para que el Hubble lo pueda detectar.

Su conclusión procede del modelo con que los impactos de los micrometeoritos en Nix e Hidra, satélites de Plutón, deberían situar el polvo desprendido en la órbita del planeta enano.

Este polvo describiría una espiral alrededor de Plutón y sus satélites debido a su interacción con el viento solar. De este modo, el polvo se iría eliminado de la órbita.

Pero esto no quiere decir que no se pueda formar un anillo. La pregunta que resulta imprescindible es, si este polvo puede ser retirado a la misma velocidad con que se forma.

Pires dos Santos y sus colaboradores han calculado que, inicialmente, el polvo formaría un anillo de unos 16.000 km de ancho, que abarcaría las órbitas de Nix e Hidra. Sin embargo, el viento solar eliminaría aproximadamente el 50% del mismo en un año.

No obstante, aún quedaría el suficiente para formar un anillo, si bien es cierto que, sería extremadamente débil. “Un anillo tenue... podría ser alimentado por las partículas de polvo expulsadas de las superficies de Nix e Hidra”, añadió Pires dos Santos y sus colaboradores.

Calculan que su transparencia (profundidad óptica)(*) tendría un valor de 10-11. En comparación, el principal anillo de Urano tiene una transparencia entre 0.5 y 2,5.

El Telescopio Espacial Hubble sería capaz de ver un anillo alrededor de Plutón con una transparencia de aproximadamente 10-5, así que, resulta sorprendente que no haya visto el anillo que los científicos brasileños predicen, aunque no hay forma de observar ese anillo directamente desde la Tierra.

Afortunadamente existe una forma de solucionar el dilema.

La sonda espacial New Horizons se encuentra actualmente rumbo a Plutón, pero aunque carece de una cámara fotográfica capaz de observar el supuesto anillo, posee un contador de partículas de polvo que podría sustituirla. Si esta sonda encontrara la más ínfima nube de polvo cuando alcance su destino el 14 de julio de 2015, quedaría resuelta la cuestión.

Ref. arxiv.org/abs/1108.0712. Pequeñas partículas en el entorno de Plutón. Efectos sobre la presión de la radiación solar.

Fuente: Technology Review

N del T. Profundidad óptica. Se define en términos generales como el valor adimensional que sirve para darnos una idea del grado de transparencia de un medio, como puede serlo una atmósfera estelar.

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