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Conforme la sonda New Horizons vaya reuniendo información sobre Plutón antes y después de su encuentro en julio de 2015, prácticamente cada día aprendemos más sobre este planeta enano.

Plutón va ganando cada vez mayor atención de cara al público, y es que podremos estudiar bastante sobre su atmósfera, sus lunas, y cómo encaja en la historia del Sistema Solar. Aquí os dejamos algunos de los hechos más interesantes sobre Plutón. Por ahora.

1. Su definición de "planeta enano" es un tanto controvertida

Atrás en el año 2006, la Unión Astronómica Internacional recalificó a Plutón, pasando de planeta a planeta enano. La razón vino tras el descubrimiento de varios objetos situados en las lejanías del Sistema Solar, cuyos tamaños eran similares al de Plutón. Dicho eso, el investigador principal de la New Horizons, Alan Stern, no está de acuerdo con su definición. En el momento de la votación, comentó que la definición de la UAI de planeta no era completamente cierto para cualquer objeto grande; por ejemplo, la Tierra no tiene su vecindad despejada de escombros, que es una de las partes de la definición.

2. Plutón tiene varias lunas.

Durante décadas, los astrónomos conocían Plutón y su luna, Caronte. Están muy cercas en tamaño y algunos califican al sistema como un planeta doble, pero ahora eso se ha echado por tierra con la nueva definición de planeta enano. En cualquier caso, en la última década los científicos han descubierto varias lunas nuevas conforme la resolución de los telescopios y las técnicas de observación mejoraban. Las otras lunas se llaman Nix, Hidra, Cerbero y Estigia. Pero por ahora no conocemos nada de estas pequeñas lunas, ya que es muy difícil resolver detalles debido a sus pequeños tamaños.

3. Caronte podría tener un océano

Parece increíble que Caronte pudiera tener un océano dado que está muy alejado del Sol, pero al menos eso es lo que un estudio sugiere que podría ser posible. Esencialmente, las fuerzas de marea debido a la gravedad de Plutón podrían haber comprimido el interior de Caronte y haberlo calentado lo suficiente como para crear líquido. Dicho esto, también es posible que el océano ya esté congelado debido a que la órbita de Caronte ya no es tan excéntrica como lo fue en el pasado.

4. La formación de Caronte podría haber generado las otras lunas

Así como con nuestra luna, algunos científicos creen que Caronte fue creado después de que un gran objeto impactara con Plutón hace miles de millones de años. Esto habría creado un disco de escombros alrededor del planeta enano, lo que al final dio lugar a la formación de Caronte. Sin embargo, las otras lunas que ya conocemos de Plutón tienen casi las mismas resonancias con Caronte. Esto sugiere que también se formaron a partir de los escombros, según sugiere un estudio.

Esta "película" de Plutón y su mayor luna, Caronte, por la sonda New Horizons de la NASA tomado en julio de 2014 muestran claramente el baricentro - centro de masas de los dos cuerpos - que reside entre ambos cuerpos. Las 12 imágenes del vídeo fueron tomadas por la mejor cámara de la sonda, el instrumento Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) - a una distancia de unos 429 a 422 millones de kilómetros. Caronte orbita a aproximadamente unos 18.000 km de la superficie de Plutón. (Créditos: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

5. Plutón tiene atmósfera

Plutón es un mundo pequeño pero, al igual que la Luna y Mercurio, tiene una atmósfera muy tenue llamada "exosfera". Los astrónomos evidenciaron por primera vez señales de la exosfera en 1985. Conforme Plutón pasó por delante de una estrella, vieron que la estrella se oscurecía muy débilmente antes de que Plutón bloqueara completamente la estrella. La composición de esta atmósfera es de prácticamente nitrógeno y metano, y se congela cuando Plutón está más lejos del Sol.

6. Plutón puede acercarse más al Sol que Neptuno

Solíamos pensar de Plutón como el planeta más lejano del Sol, pero en realidad su órbita es tan excéntrica que en ocasiones se acerca más al Sol que Neptuno. Según la NASA, su distancia media al Sol es de 39,5 unidades astronómicas (distancias Tierra-Sol), pero puede acercarse hasta las 29,7 UA, así como alejarse hasta las 49,7 UA. Se encontró por última vez más cerca que Neptuno entre los años 1979 y 1999.

La superficie de Plutón vista desde el Telescopio Espacial Hubble en varias imágenes entre 2002 y 2003. A través del telescopio y a pesar de que es una poderosa herramienta, el planeta enano es tan pequeño que es difícil de resolver su superficie. Los astrónomos percibieron una mancha brillante (180º) con una inusual abundancia de monóxido de carbono helado. (Créditos: NASA)

7. Los astrónomos piensan que Plutón se parece bastante a la luna Tritón, de Neptuno

Tengamos primero en cuenta que Tritón y Plutón tienen historias muy distintas; por ejemplo, Tritón fue capturado por neptuno hace bastante tiempo, un evento que drásticamente alteró su superficie y su interior. Pero Plutón y Tritón tienen algunas similaridades: los volátiles helados (elementos con bajos puntos de ebullición), la débil atmósfera de nitrógeno, y sus similares composiciones de hielo y roca. Los científicos van rescatando imágenes de la Voyager 2 para hacer comparaciones mientras Plutón va llegando a su destino.

8. Plutón podría tener un sistema de anillos

No está asegurado, pero al menos un estudio de un equipo sugiere que los restos "flotando" alrededor de Plutón podrían coalescer y formar un débil sistema anillado. No sería una gran sorpresa, ya que conocemos a un asteroide con anillos propios, así que es posible. Los investigadores de la New Horizons también buscarán más posibles lunas y detalles interesantes en la superficie del planeta enano.

 Fuente: Universe Today

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