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ESPECIAL COLUMBIA

 Era el 27 de enero de 1981 cuando perecían 7 personas a causa de la explosión del Challenger a tan sólo 72 segundos de su despegue. 22 años después, la historia se vuelve a repetir, pero esta vez con el estallido del Columbia.
 Eran las 15:00 T.U. cuando la NASA perdía el contacto con la nave la cual debía aterrizar 16 minutos más tarde, tras una misión que había durado 16 días. El Columbia se desintegraba conforme atravesaba la atmósfera a una velocidad superior a los 20.000 Km/h y a una altura de 63 Km. Entonces, los habitantes de Texas escucharon una gran explosión sobre sus cabezas, y vieron la estela que iba dejando el Columbia a su paso, como si del llanto del Sol se tratara.
 Los restos del Columbia (los más grandes no superaban los 2 metros de longitud) cayeron muy dispersos a lo largo de 3 estados: Texas, Louisiana y Oklahoma (ver mapa). Los expertos avisaron pronto de la peligrosidad del acercamiento a tales piezas, ya que algunas pueden tratarse de tóxicas, y causar la muerte pasadas las 48 horas.  Minutos antes de la explosión de la nave, los técnicos habían detectado un aumento de la temperatura en la parte izquierda del Columbia, que podría haber causado el trágico acontecimiento.
  Por ahora, la teoría más aceptada es que el día del despegue de la nave, un fragmento de aislante se desprendió y posiblemente cayó sobre el ala derecha del Columbia.
 El presidente de los EE.UU. explicó que el programa espacial continuaría. Pero de momento, la construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI) está bloqueada hasta que no se conozcan las causas que provocaron la catástrofe. Seguramente, el parón pofría prolongarse de 1 a 2 años.
 Por su parte, el presidente israelí comentó que su país "continuará enviando astronautas al espacio". El Rey de España envió telegramas de apoyo a los presidentes de EE.UU. e Israel, al igual que muchos políticos.


TRIPULACIÓN

Fotografía de la tripulación al completo, antes de su viaje a la Estación Espacial Internacional.
Insignia de la tripulación, hallada intacta tras el accidente.
Rick D. Husband Comandante
Husband, de 45 años, hacía su segundo viaje al espacio. El coronel de la Fuerza Aérea estadounidense e ingeniero mecánico pilotó un vuelo de transbordador en 1999, en el que se llevó a cabo el primer acoplamiento con la Estación Espacial Internacional.
William C. McCool Piloto
El ex piloto de pruebas de 40 años realizaba su primer viaje al espacio. El comandante de la Marina estadounidense y graduado de la Academia Naval se encargó de maniobrar el transbordador en varios experimentos.
Michael P. Anderson Comandante de carga
Anderson, de 42 años, había entrado en órbita en una ocasión anterior, en un vuelo de transbordador en 1998 que se acopló con la estación espacial rusa Mir. El teniente coronel de la Fuerza Aérea estadounidense y físico era el responsable de la misión científica del transbordador.
David M. Brown Especialista
Este capitán de la Marina estadounidense realizaba su primer vuelo al espacio. Brown, de 46 años, un aviador y cirujano de vuelo, estaba trabajando en muchos experimentos, varios de ellos de tipo biológico.
Kalpana Chawla Especialista
Nacida en la India en 1961, Chawla obtuvo un doctorado en ingeniería aeroespacial en la Universidad de Colorado en Boulder. Chawla, quien había acumulado más de 375 horas de experiencia en el espacio, se convirtió en la primera operadora de brazo cibernético en un vuelo de transbordador en 1997.
Laurel Clark Especialista
Clark, de 41 años, una comandante de la Marina estadounidense y cirujana de vuelo, realizaba su primer vuelo al espacio. Graduada en medicina por la Universidad de Winscosin, en Madison, Clark participaba en varios experimentos biológicos.
Ilan Ramon Especialista en carga
Ramon, de 47 años, era el primer astronauta israelí. Coronel y ex piloto de cazabombardero de la Fuerza Aérea israelí, participó en combates durante la Guerra de Yom Kippur de 1973 y la Guerra de Líbano en 1982.

LOS MINUTOS FINALES


10:35 GMT: El Columbia cierra las puertas de la bodega de carga de forma hermética.
11:50 GMT: El comandante Husband y el piloto McCool se ponen sus trajes naranja para la reentrada y se colocan en sus asientos para realizar las maniobras finales. Durante la hora siguiente, la tripulación se pone sus trajes y coloca sus asientos para la reentrada. El tiempo es perfecto y la tripulación recibe la luz verde para encender los cohetes de freno que permitirán perder velocidad y descender hacia la atmósfera.
13:15 GMT: Los dos motores de maniobra orbital de la nave son encendidos durante dos minutos y medio, bajando la velocidad de la nave en unos 250 km/h. lo suficiente para que empiece el descenso.
13:44 GMT: El Columbia alcanza los 150 kilómetros de altura, considerado el comienzo de la atmósfera. La temperatura en el exterior comienza a subir pero no llegará al máximo hasta dentro de 15 minutos.
13:53 GMT: El Control de la Misión detecta un fallo en los sensores de temperatura del sistema hidráulico que mueve los alerones del ala izquierda.
13:56 GMT: Un grupo de sensores en el interior del neumático que se encuentra dentro del ala izquierda, muestra que la temperatura se ha disparado en el neumático y en los cables de los frenos.
13:56 GMT: Tres sensores más en el ala izquierda, instalados dentro de la estructura del ala, fallan por completo.
13:59 GMT: Otros ocho sensores del mismo ala, que miden temperaturas y presiones fallan también. Uno de ellos enciende una luz de alarma en la cabina del transbordador y en el Control de la Misión.
13:59 GMT: Tras unos breves comentarios, las comunicaciones desaparecen por completo. El Columbia se encontraba a 63 kilómetros de altura sobre el estado de Texas, moviéndose a una velocidad de 18.3 Mach (la velocidad del sonido), unos 20.000 kilómetros por hora.

Fuente: www.sondasespaciales.info y www.nasaenespanol.com

El mapa meteorológico de EE.UU. mostraba los lugares en los que habían caído los cachos del transbordador Columbia.

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