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Hasta la fecha, sólo se han reconocido oficialmente cinco planetas enanos (Plutón, Ceres, Eris, Haumea y Makemake) en el Sistema Solar, pero los astrónomos creen que podría haber al menos 100 más ocultos en el Cinturón de Kuiper (una región caótica de cometas, asteroides y pequeños cuerpos planetarios más allá de la órbita de Neptuno. Se ha descubierto un nuevo cuerpo, a 13.600 millones de km de distancia del Sol, conocido como 2014 UZ224, que tarda 1.100 años en completar una órbita en torno al Sol. El descubrimiento lo ha realizado un equipo de estudiantes universitarios liderado por David Gerdes, de la Universidad de Michigan. El objeto fue identificado en un enorme mapa de galaxias creado para un proyecto denominado Dark Energy Survey (DES).

Por las características del cuerpo, 2014 UZ224 podría sumarse a la (de momento) corta lista de planetas enanos, con un diámetro estimado en 530 km.

"La transición desde los objetos irregulares a esféricos es importante en el Sistema Solar y, de cierta maneta, marca la transición entre objetos con y sin procesos geológicos y planetarios interesantes", comenta David Brown.

"Los objetos en el Sistema Solar, cuando los observas en un instante y después en un instante más tardío, aparecen en diferentes lugares del cielo," comenta Gerdes a NPR. "A menudo tenemos una sola observación de dicho cuerpo en una sola noche," dijo Gerdes, cuyo equipo usó software especializado para conectar los puntos y confirmar que el objeto que estaban mirando era el mismo. "Y entonces dos semanas más tarde una observación, cinco noches después otra, cuatro meses después otra... y el problema de conectar-los-puntos se hace más complicado."

El descubrimiento ha sido confirmado por la Unión Astronómica Internacional, pero aún es pronto para saber si 2014 UZ224 entrará en el ranking de los cinco planetas enanos.

Tanto 2014 UZ224 como el otro objeto candidato a planeta enano descubierto en julio (2015 RR245), técnicamente entran en los criterios establecidos.

"También es posible que algunos astrónomos digan que el objeto Gerdes es demasiado pequeño para ser considerado planeta enano, pero por ahora, encajaría en el término", dice Gerdes.

Fuente: The Daily Galaxy

Mientras la sonda Dawn se va dirigiendo poco a poco a su destino, el planeta enano Ceres, nos van llegando nuevas imágenes cada vez más detalladas de su superficie. Esta animación en concreto fue realizada el 25 de enero, cuando se encontraba a una distancia de 237.000 kilómetros de su objetivo, representando la imagen más detallada que tenemos de Ceres.

Animación de Ceres del pasado 25 de enero

Tal y como declaraba Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, "sabemos muy poco sobre nuestro vasto sistema solar, pero gracias a misiones económicas como la Dawn, se están resolviendo esos misterios".

Estas imágenes tienen un 30% más resolución que las tomadas por el Telescopio Espacial Hubble en 2003 y 2004 a una distancia de 241 millones de km. La resolución en este caso es mayor porque Dawn se va aproximando a Ceres, mientras que el Hubble estaba en una órbita fija en torno a la Tierra.

Así como en la animación anterior del 13 de enero, en esta nueva también se puede ver una mancha brillante en la superficie, además de numerosos cráteres. Las imágenes del Hubble también mostraban la mancha, pero no se sabe aún de qué se puede tratar.

Robert Mase, gerente del proyecto Dawn del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, afirma que "Ceres es un 'planeta' del cual probablemente hayas oído hablar. Estamos entusiasmados por aprender todo sobre él gracias a Dawn y compartir nuestros descubrimientos con el mundo."

La Dawn ya está observando detalles nunca antes vistos, del planeta enano que se encuentra más cerca de la Tierra, entre las órbitas de Marte y Júpiter, en el cinturón de asteroides. Ceres tiene un diámetro de 950 km. Algunos científicos piensan que debajo de la superficie se encontraba en el pasado un océano, y en la actualidad aún podría haber agua oculta bajo su manto helado.

Ceres fue descubierto en 1801 por el astrónomo Giuseppe Piazze, y no fue hasta el año 2006 cuando pasó de denominarse asteroide a pasar a ser un 'planeta enano'.

Fuente: NASA

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